Pregunta: Si está teniendo dolores de pecho, ¿Debería ir al centro de cuidados urgentes o a la sala de emergencia?

La respuesta debería ser obvia. Sin embargo, de acuerdo con una nueva encuesta, los pacientes que sufren de verdaderas emergencias médicas como está no están yendo a la sala de emergencia.

Siete de cada 10 médicos de emergencia atienden a pacientes que terminan en estas salas sólo después de ir a los centros de cuidados urgentes –y darse cuenta que sus problemas médicos eran demasiado graves para ser tratados allí.

A medida que los centros de cuidados urgentes explotan en popularidad, es crítico que los estadounidenses entiendan la diferencia entre cuidados urgentes y cuidados de emergencia. Escoger un centro de cuidados urgentes sobre una sala de emergencia durante una verdadera emergencia podría costarle la vida al paciente.

Actualmente hay cerca de 9,000 centros de cuidados urgentes en todo el país. Estos lugares llenan una hueco importante en el sistema de cuidado de salud para pacientes que necesitan cuidados sensibles, pero que no pueden esperar a ver a su doctor de cabecera o no tienen uno.

Los centros de cuidados urgentes a menudo están abiertos los fines de semana y por las noche, además de las horas normales. La mayoría no requiere citas. Generalmente pueden proveer tratamientos de rutina para problemas de salud simples, como infecciones del oído, de la garganta, en base al orden en que lleguen los pacientes. Y a menudo tienen máquinas de rayos X disponibles para diagnosticar fracturas simples.

Por otra parte, las salas de emergencia siempre están abiertas y listas para lo que se presente. Los pacientes más enfermos en la salas de emergencia generalmente pasan al frente de la fila. 

Algunas situaciones de emergencia son más obvias que otras. Por ejemplo, la mayoría de personas no dudan en ir a unasala de emergencia si reciben un disparo.

Pero problemas de habla también requieren una visita a la sala de emergencia. A menudo este es un síntoma de apoplejía, que puede matar 2 millones de células en el cerebro por minuto. Retrasar el tratamiento por hasta unos minutos puede hacer la diferencia entre una recuperación total y una muerte. 

Los pacientes quizá no piensen que sus condiciones ameritan una “emergencia”. Pero hasta los síntomas más benignos pueden ser señales de advertencia de una condición de vida o muerte.

Considere por ejemplo el dolor abdominal. Quizá sólo sea un virus estomacal. Pero podría ser un intestino roto, que requiere una cirugía de emergencia. Es el trabajo de un doctor de emergencias–no del paciente–saber la diferencia. Y estas emergencias sólo pueden ser manejadas en un lugar–la sala de emergencias.

Parte del problema es que los pacientes están mal informados sobre el papel de los centros de cuidados urgentes. 

A menudo los pacientes son atraídos por los bajos precios y el mercadeo. En efecto, más de la mitad de los médicos de salas de emergencia dicen que los centros de cuidados urgentes en sus comunidades hacen publicidad como alternativas a las salas de emergencia.

Tome por ejemplo el Centro Médico Nason, que ofrece servicios de cuidados urgentes en Carolina del Sur. El Departamento de Salud y Control del Medio Ambiente del estado le ordenó recientemente dejar de usar la palabra “emergencia” para anunciarse, ya que eso confunde a los pacientes.

Dicha intervención gubernamental es válida, considerando que la mala información puede poner en riesgo a los pacientes. El Centro Médico BroMenn en Chicago ha reportado que desde Agosto, cinco pacientes han llegado a la sala de emergencias con ataques del corazón –después de buscar cuidado en otros lados por dolores de pecho.

No se puede esperar que los pacientes se auto diagnostiquen. Aquellos con síntomas de una emergencia médica deben ir a una sala de emergencia. Retrasar el cuidado crítico al ir al lugar equivocado puede hacer la diferencia entre la vida y la muerte.

El Dr. Michael Gerardi es presidente del Colegio Americano de los Médicos de Emergencia.  

Señales de advertencia de emergencias médicas:

http://www.emergencycareforyou.org/EmergencyManual/IsItAnEmergency/Default.aspx?id=122

Síntomas de emergencias médicas infantiles:

http://www.emergencycareforyou.org/EmergencyManual/IsItAnEmergency/Default.aspx?id=124

 

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