Mike Terry / El Sol

Solo falta un triunfo — Hadyne Wilson y Caleigh Panzarini, de las Cavaliers, lideran el equipo de Cleveland en la final de la División II de la Ciudad en contra de la secundaria King/Drew de Los Angeles

Hay una atmósfera, una sensación si se quiere, que impregna el campus de la  secundaria Cleveland. Uno no viene aquí esperando glamour. En cambio, uno viene aquí a trabajar. Es un hilo constante que se teje a través de sus programas deportivos. Los colores del equipo de las Cavaliers son principalmente rojos, pero sus actitudes son más de cuello azul. No necesariamente tendrán las atletas más talentosas o prominentes de los alrededores, pero están dispuestas a trabajar y juntar lo que tienen.

Eso lo hace especial cuando llega el éxito. Porque es un éxito que se consigue, no algo que acaba de caer en sus rodillas.

El equipo de baloncesto femenino de las Cavaliers es una encarnación de esa filosofía. Ellas felizmente volaron bajo el radar la mayor parte de la temporada como un equipo de la División II de Ciudad, jugando todos sus partidos contra equipos mejores, iguales o por debajo de ellos con la misma mentalidad: jugar duro, jugar tranquilo, jugar inteligente. No siempre ganaron, pero ganaron más de lo que perdieron, como indica su récord general de 17-13. Y ahora están en la cumbre de su mayor momento – jugando para el campeonato de la División II de la Ciudad contra la secundaria King / Drew High este viernes, 3 de Marzo.

Ellas no son el único equipo del Valle que jugarán por un campeonato de baloncesto de la ciudad. La secundaria Chávez jugó en la secundaria Hawkins de Los Angeles el miércoles, 1 de Marzo, por el título de la División IV, Valley Academy gano 30-28. Van Nuys jugará contra la secundaria Sotomayor de Los Angeles esta noche, 2 de Marzo, por un título de la División III. La secundaria chárter Granada jugará contra la secundaria Crenshaw de Los Angeles por un campeonato de la División I, y Birmingham se enfrentará a la secundaria Westchester de Los Angeles por el campeonato de la División Open. Ambos juegos son el sábado, 4 de Marzo (ver recuadro).

Otros equipos femeninos incluyen la Academia Valor que se enfrenta a la Academia Aspire Ollin de Huntington Park por el título de la División V el martes 28 de Febrero, y Vaughn, que se enfrentó a la secundaria Gertz-Ressler de Los Angeles por el campeonato de la División IV (Los resultados no estaban disponibles al cierre de esta edición).

El partido del viernes es el cumplimiento de una meta para la entrenadora Raquel Alotis, que se hizo cargo del programa hace cuatro años. Es un objetivo que llegó a una claridad más nítida en la primavera pasada.

“Al principio no sabía lo bien que podíamos estar porque las chicas toman su propio camino”, dijo Alotis. “Nunca se sabe lo rápido que se van a prender, qué tan rápido se enciende el interruptor de luz. Pero una vez que entienden el sistema, una vez que consiguen la confianza, hay un crecimiento increíble”.

“Ahora con este grupo, sabía que había potencial. Empezamos a hablar sobre una aparición en la final de la División II en Abril pasado. Siempre tienes que poner la barra alta y apuntar hacia ella. Y cuando llegamos a Noviembre y Diciembre, y vi que lo que estábamos haciendo en el otoño estaba siendo implementado en la cancha, realmente empezamos a ser más profundos en Diciembre, diciéndoles ‘esto es de lo que son capaces este año, y cualquier cosa menos será inaceptable’. En ese momento realmente se unieron. Este equipo tiene mucha química”.

Una química que no estaba ahí toda la temporada pasada, según las jugadores.

“Sabía que teníamos un equipo mucho más fuerte [ahora] que la temporada pasada”, dijo Caleigh Panzarini. “Durante la liga de otoño estaba en voleibol, así que sólo estuve aquí para los juegos de los miércoles. Pero incluso entonces podía decir que íbamos  a llegar lejos”.

Panzarini, de 17 años, admitió que había “camarillas” entre sus compañeras de equipo, y también en la cancha “nuestra química no era muy buena”, a pesar de que el equipo llegó a las semifinales de la División II. “La química de este año ha salido tanto de trabajar duro y de mejores personalidades”.

Su compañera de equipo Hadyne Wilson, de 17 años, que ha sido parte del primer equipo desde que era estudiante de primer año, también ha visto un nivel de crecimiento y compromiso en este equipo que no estaba presente necesariamente en otras temporadas.

“Estamos allí la una para la otra, impulsándonos unas a otras”, dijo Wilson. “Una jugadora puede ver a otra hacer algo, y arreglar cualquier cosa con la que necesitan ayuda. Y las jugadores están más dispuestas a escuchar que en años anteriores “.

Wilson dijo que la defensa es lo primero en Cleveland – “es nuestro fuerte”. Por lo tanto, no es de extrañar que la mayoría de sus puntuaciones en los juegos son de 30 y 40. La mayoría de los puntos que han permitido en una derrota es de 70. La mayoría de los puntos que han anotado en un juego que ganaron es de 52. Incluso han ganado un juego anotando sólo 26 puntos.

Pero creen en la forma en que hacen las cosas. Y ahora están confiadas en su forma de hacer las cosas, como se ha demostrado en sus triunfos en los playoffs sobre Sherman Oaks CES, la secundaria Dorsey de Los Angeles y San Fernando.

Alotis dijo que podía ver esa confianza en el grupo emergiendo la última semana de la Liga West Valley, donde las Cavaliers terminaron cuarto detrás de Granada Hills, El Camino y Birmingham, los tres equipos de la División I que jugaron en la postemporada.

“En las situaciones del partido (el equipo) estaba tranquilo, fresco y recogido”, dijo Alotis. “En ese momento los entrenadores sabían que teníamos la oportunidad de un gran desempeño en los playoffs”.

Las Cavaliers nunca han ganado un título de baloncesto femenino de la Ciudad. Aparte de la temporada pasada, su más reciente entrada a los playoffs fue en 2006, cuando perdieron en la en las semifinales de la entonces División I de la Ciudad contra Dorsey.

Ellas esperan que King / Drew (14-7) sea un desafío formidable el viernes. Cleveland llegará con toda intención de jugar duro  todos los 32 minutos, y ver qué pasa. Si las Cavaliers ganan, probablemente se permitirán varios momentos de regocijo y celebración.

Luego se irán a casa, descansarán un poco y empezarán a prepararse para el próximo partido, contra quien quiera y quien sea.

Eso es lo que hacen en Cleveland.

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