Cougars

El estante donde Kennedy pone sus trofeos de ha acumulado un poco polvo.

Por lo menos en cuanto a los trofeos y placas representativas por ganar la División 1 de la sección de ciudad.

La última vez que las Golden Cougars ganaro este fue en 2010. Llegaron cerca de lograrlo de nuevo en 2012 por llegar a la final, su tercera aparición en el partido de campeonato en siete años, pero perdieron contra Carson. Desde entonces ni siquiera han llegado cerca de conseguir otro banderín.  

Las dos últimas temporadas en los playoffs han sido particularmente frustrantes para Kennedy, que sufrió derrotas de cuartos de final ante Chatsworth en 2015 y El Camino Real en 2016. El hecho de que Chatsworth y REC fueron los eventuales campeones de la ciudad esos años no redujo el dolor de las derrotas de playoff.

La situación no ayudó cuando Craig Becker curiosamente fue removido como entrenador en jefe por la entonces directora de la escuela, Suzanne Blake, en 2014. (Blake es ahora una coordinadora líder en el Centro de Operaciones Norte del Distrito Escolar Unificado de Los Angeles). Becker regresó a Kennedy en el año 2016 y está catalogado como entrenador junto con Stacey Horvat.

Pero Becker dice que tiene muchas razones para ser optimista en 2017 a pesar de que este es uno de los equipos más jóvenes, ya que incluye tres estudiantes de primer año — Aliyah Rincón, Alyssa Sierra, Natalia Vázquez — en la alineación.

“Este año hemos tenido una afluencia de buenas estudiantes de primer año”, dijo Becker. “Hay tres más en el segundo equipo que serán parte del primer equipo el año que viene”.

Los estudiantes de último año también aprecian la energía y la exuberancia que los recién llegados han traído al equipo.

“Creo que estamos mejor este año porque las estudiantes de primer año realmente han levantado el equipo,” dijo la pitcher Diana Rodríguez, quien se transfirió a Kennedy de Sylmar en 2015.

La receptora Ariana Mendoza, concuerda. “Nos han traído un montón de impulso. Y todas quieren estar aquí [en Kennedy]”.

La mezcla de jóvenes y jugadoras que regresan – algunas de las cuales, como Mendoza y Rodríguez también jugaron juntas en un equipo de softbol de viaje llamado “Insanity”-  han dado a Becker un extra que, según sus palabras, está “machacando” el softbol.

“Todo el mundo está bateando”, dijo el entrenador. “En nuestra formación, del 1-9, creemos que no hay ningún punto débil. Nadie en nuestra alineación puede es un out fácil. Son arriesgadas. Y eso no incluye a las chicas suplentes”.

Lo que significa que Kennedy, una vez más, está aterrorizando la Liga Valley Mission.

Las Cougars, con marca de 12-4 en general, han ganado o compartido nueve de los últimos 10 títulos de Liga, que se remonta a 2007. Y hasta ahora van invictos en partidos de liga esta temporada (5-0) después de una abrumadora victoria de 28-1 sobre Canoga Park el lunes 27 de Marzo.

En un sentido, sin embargo, no hay ningún otro equipo además de San Fernando y Sylmar que puede empujar a Kennedy en la Liga Valley Mission. Los tres compiten por el campeonato de la Liga; de hecho San Fernando (en 2011) es el único equipo en ganar un título de la Liga de forma absoluta además de Kennedy desde 2007.

Esta temporada las Tigers han llegado más cerca de derrotar a Kennedy en el juego de la liga, una decisión de 9-6 en 16 de Marzo. Pero quita ese marcador y las Cougars han anotado 91-2 en contra de sus oponentes en sus cuatro juegos de liga.

Sin embargo cuando se trata de posiciones para los playoffs, dijo Becker, las Cougars pagan un precio caro por tal dominación en una liga no muy fuerte.

“En los playoffs [su posición cae] porque nuestra fuerza de calendario cuando jugamos en la Liga va hacia abajo”, dijo Becker. “Y no creo que sea justo que nos castiguen por jugar contra los equipos que tenemos que jugar”.

Es una de las razones por las que Becker hace su mejor esfuerzo para programar los equipos más difíciles que puede para Kennedy (como en la Southern Section) en los partidos fuera de liga. Dos de sus cuatro derrotas han sido ante Alemany; las otras derrotas fueron contra Simi Valley y Buena de Ventura. Pero las Cougars derrotaron a Nordhoff de Ojai y West Ranch de Valencia.

“En mi opinión jugamos el calendario fuera de Liga más difícil en la ciudad”, dijo. “No estoy seguro sobre Carson o Banning, pero en nuestros partidos fuera de liga… estamos jugando con equipos mejor clasificados de la Southern Section”.

A las Cougars les queda un duro obstáculo en su calendario: cinco juegos en el Torneo  Primaveral Jamboree de Las Vegas, comenzando el 13 de abril. “Vamos a enfrentar a algunos de los mejores equipos ahí”, dijo Mendoza.

Esos juegos podrían identificar cualquier defecto restante que pueden corregir las Cougars antes de que termine la temporada regular con últimos partidos de liga ante Sylmar y San Fernando el 18 de abril y 20.

“Estamos todavía muy jóvenes en cuanto a la defensiva”, dijo Becker. “La defensa siempre es la clave. Tenemos que mejorar defensivamente. Eso será crucial”.

Como lo es juntar a un grupo de jugadoras a quienes les gusta estar y competir juntas.

“Es lo que hace buena a Kennedy, los entrenadores  y la gente de aquí,” dijo Rodríguez.

Y, ella destacó, “todas queremos estar aquí”.

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