M. Terry / El Sol

Ganan reconocimiento -- (De izq.- der.) Juan Virgen, Flavio Torres y Beto Ochoa, todo ellos jugadores de la secundaria Sun Valley Magnet, y sus compañeros de equipo se han unido para tener una temporada ganadora.

Hay una historia inusual — y potencialmente emocionante —en Sun Valley.

Es la historia de una escuela Magnet —Sun Valley Magnet High — que comenzó hace cinco años y comparte el campus con una escuela intermedia. El equipo de baloncesto masculino está en su tercer año de existencia.

En su primera temporada, los Pioneers no ganaron un juego, yendo 0-por-13. En su segunda temporada lograron ganar tres de 16.

Esta temporada ha sido un gran cambio. Sun Valley Magnet ganó sus primeros 12 juegos antes de perder 45-37 ante Lakeview Charter el lunes, 22 de Enero. La derrota también los noqueó de la sola posesión en el primer lugar de la North Valley de la City Section.

Antes del lunes, ningún equipo se había acercado a menos de 15 puntos de los Pioneers en el marcador. Y la derrota no les impide ser un competidor por el Campeonato de la División V de la sección.

El cambio de rumbo sería impresionante, incluso si se tratara de un acoplamiento virtual de todas las estrellas de las transferencias de otras escuelas, o un grupo de alto nivel que había estado juntos desde el primer día y ahora maduraron en un equipo destructor.

Pero, de nuevo, este programa está en su tercera temporada. La lista de 12 jugadores es principalmente de estudiantes de primer año (junto con tres alumnos de tercer año).

“Noté su talento cuando no era el entrenador”, dijo Chris Cazares, quien asumió las riendas del programa en su segunda temporada. “En su conjunto, este grupo… estaba dispuesto a aprender. Había muchos [otros] elementos de la última temporada — yo tenía algunos que eran inelegibles debido a las calificaciones, algunos tenían actitudes malas, algunos estaban jugando baloncesto organizado por primera vez. Pero ahora nos mantenemos a un nivel más alto.

Un aspecto del éxito de los Pioneers es su compromiso de jugar a la defensa como pocas escuelas quieren hacerlo. Sun Valley Magnet juega una marca de “D”, encabezada por una prensa de corte completa de 2-2-1, que sirve para dos propósitos: acelerar el ritmo del juego y sacar a los oponentes de su ritmo ofensivo al forzar pases malos, apresurados o disparos mal pensados.

Y Sun Valley Magnet juega ese estilo sofocante desde el momento en que bajan del autobús hasta el momento en que vuelven a casa.

“Lo aprendí de mi escuela secundaria”, dijo Cazares que jugó baloncesto en Kennedy High y se graduó en 2012. “[El esquema defensivo] nos hizo jugar a un alto nivel contra los equipos más altos. Te da la oportunidad de usar tu velocidad en la defensa”.

También exige un alto nivel de estado físico y una creencia interminable de que los equipos opositores, en algún momento, se desmoronarán bajo la implacable presión.

Para los nuevos jugadores como Beto Ochoa, que decidieron probar con el equipo y unirse a sus amigos Flavio Torres y Juan Virgen, el aspecto de condicionamiento que consistía en los entrenamientos de la escuela y la playa fue un poco de shock.

“La mayoría de nosotros tenía que estar realmente en condiciones óptimas”, dijo Ochoa. “Este verano, y otoño, es casi todo lo que hicimos”.

Bueno, no del todo. Cazares también planeó juegos de liga de verano y otoño contra equipos más fuertes y más altos — principalmente en la División I — para no sólo “hacer al equipo más duro” sino también aprender a competir en lugar de resignarse automáticamente al fracaso.

Y mientras que Ochoa tomó un tiempo para convencerse del valor de lo que Cazares estaba predicando, Torres y Virgen, ambos de segundo año — y que jugaron en el equipo la pasada temporada — creían que el sistema podía funcionar.

“Pudimos ver al final de la temporada, cuando empezamos a ganar”, dijo Torres. “Y cada juego que perdimos el año pasado estuvo cerca, a diferencia del primer año, el cual fue realmente malo”.

“Hemos mejorado juntos porque siempre trabajamos duro”, agregó Virgen.

Los beneficios de un mejor condicionamiento, un poco de talento añadido, y algunos cambios de actitud están pagando grandes dividendos para Sun Valley Magnet. Las cuestiones de elegibilidad que a veces redujeron la lista de jugadores para Cazares la temporada pasada a seis jugadores se han ido. “Las calificaciones han sido un énfasis”, dijo el entrenador. “Los 14 jugadores son elegibles y tienen GPA de 3.0 y 4.0. Incluso están haciendo tutoría”. Y el equipo es de una mente y enfoque colectivos. Los Pioneers no sólo quieren ganar su liga, quieren tener un impacto en los próximos playoffs.

Pero ahora también se enfrentan a la adversidad. Además de Lakeview, Sun Valley Magnet tuvo que enfrentarse a otro competidor de la liga, Valor Academy, el miércoles 24 de Enero (los resultados no estaban disponibles al cierre de esta edición). Y lo hacen saliendo de esa primera derrota.

Su récord puede que ya no esté invicto. Pero los Pioneers dicen que no olvidarán de repente lo que los ha traído hasta aquí.

“Podemos ser tan buenos como todos nos empujan a ser”, dijo Ochoa. “El cielo es el límite. Todos estamos en la misma página.

“Tenemos que seguir trabajando y seguir ejecutando, no sólo en los partidos, sino también en la práctica, y seguir queriendo. Tener hambre. Mantener hambrientos”.