M. Terry / El Sol

Disfrutan del juego -- Tener una temporada ganadora le ha dado a los jugadores de Canoga Park (izq.-der) Dallin Takairangi, Alex Gómez, Ulises Rodríguez y Jake Gómez motivos para sonreír.

Al comienzo del tercer cuarto de su partido del 26 de Enero contra Sylmar, se hizo evidente que no sería la noche de Canoga Park.

Los Hunters parecían aturdidos por el estilo de juego de los Spartans — una forma de “caos controlado” como el entrenador de Sylmar Bort Escoto le gusta llamarlo — que incluía una serie de defensas de presión y una ofensiva que disparaba el primer tiro disponible (preferiblemente un ‘triple’).

Canoga Park se hundió en un atolladero de malos pases, disparos apresurados, enfrentamientos equivocados de uno-a-uno (o dos o tres) y simplemente perdió las oportunidades. A medida que los Spartans se quedaban y se mantenían “calientes” desde afuera, su ventaja de 20 puntos creció más allá de los 30. Ambos equipos substituirían liberalmente en el cuarto periodo mientras que los Spartans se llevaron una victoria de 82-50.

La tendencia descendente continuó el lunes, 29 de Enero, cuando Van Nuys derrotó a Canoga Park, 68-44.

La buena noticia para los Hunters: esto no es algo usual. 

Con marca de 10-7 en total, Canoga Park sigue disfrutando de una temporada de baloncesto ganadora por primera vez en años. Los Hunters también han sido competitivos en la Liga Valley Mission, donde actualmente son terceros. Sus únicas derrotas de Liga fueron contra Sylmar y Van Nuys. Y antes, el 8 de Enero, le propinaron su única derrota en la Liga a los Wolves, los campeones de la División III de la City Section.

“Fue entonces cuando nos dimos cuenta de que estábamos haciendo algo”, dijo el guardia Alex Gómez, de 17 años, uno de los ocho estudiantes de último año de los Hunters. “Desde ese día siento que nos dimos cuenta de lo que podíamos hacer esta temporada”.

Los Hunters están decididos a poner fin a una sequía exasperante de triunfos en el programa. Canoga Park puede ser la escuela secundaria pública más antigua en el oeste del Valle de San Fernando, que se inauguró en octubre de 1914, pero nunca ha ganado un campeonato de la City Section de Los Angeles en el baloncesto masculino. Los Hunters jugaron por el campeonato de 3A de la Ciudad en 1983, pero perdieron a Reseda. También alcanzaron el juego por el título 3A en 1996, pero perdieron ante Van Nuys.

Esta temporada están en la División 4. Esperan lidiar con escuelas como Locke y New West Charter, ambas de Los Angeles, y Southgate Legacy por el campeonato de la ciudad. Y los Hunters pueden creer legítimamente en la posibilidad de competir por el título.

“Este año ha sido de altibajos pero… me he divertido jugando con este grupo”, dijo Wing Jake Gómez, de 17 años, otro estudiante de último año. “Yo esperaba salir y jugar bien este año; todos lo entendimos como grupo. Desde los últimos años, no nos caíamos muy bien. Había un montón de problemas… tuvimos que crecer un poco. Hemos estado juntos los últimos cuatro años, hemos regresado para el último año, y todos hemos estado experimentando el baloncesto durante mucho tiempo.

“Ha sido un paseo.”

También recibieron un impulso inesperado en el talento de Dallin Takairangi, de 18 años, que es de Brisbane, la capital de Queensland en la Commonwealth de Australia y conocido por su santuario de osos Koala y espectacular bosque lluvioso de Gondwana.

Takairangi llegó por primera vez a los Estados Unidos en 2016, primero para jugar al baloncesto de la AAU, y luego inscribirse en la secundaria Calabasas. Pero las cosas no funcionaban para él allí — todo lo que Takairangi dice es que “hubo problemas” — y pronto estaba buscando otra oportunidad.

“No sabía mucho sobre la escuela”, dijo Takairangi, un estudiante de último año, cuando consideró Canoga Park inicialmente. “Cuando hablé con el entrenador [Dave] Wilson al respecto, me habló de algunas de las temporadas en las que han luchado un poco. Y nunca han tenido un campeonato en unos, ¿qué, 100 años? Para mí venir aquí, sería un buen desafío y una buena experiencia”.

Wilson, cuya experiencia incluye trabajar con la NBA Summer Pro League, ha sido el entrenador principal aquí desde 2007. Ha soportado dos temporadas sin un solo triunfo (2007-08 y 2010-11) y siete temporadas con una sola victoria. Su mejor año fue una marca de 14-14 en 2012-13.

También ha soportado la indiferencia de la Administración — hasta esta temporada, cuando el director Robert García fue capaz de darle algo de dinero del presupuesto— la apatía estudiantil, incluso la burla racial. Pero nunca quiso irse.

“Cuando tomé el trabajo por primera vez, vi un letrero que decía ‘[improperio] el entrenador (N-Word)”, dijo Wilson. “Pero yo soy de Ohio. Me enseñaron a ser fuerte y enfrentar la adversidad. No iba a huir de esto. Construyes una casa en un cimiento de roca, no de arena.

“Cuando llegué aquí me dijeron que no haría que los chicos hicieran una tercera parte de las cosas que quería que hicieran. Pero… la palabra ‘obedecer’ es poderosa. Si hacen lo que les digo, nos llevamos bien. Sólo necesito que confíen en mis palabras y sigan presionando. Y los jugadores se han pegado a esto”.

 

Los jugadores han incluido su propio chip en sus hombros colectivos.

“Muchos equipos piensan que somos sólo un puñado de [tontos] que no pueden jugar al baloncesto”, dijo Ulises Rodriguez, de 17 años de edad. “Ha sido así desde que he estado aquí. Siempre han dudado de nosotros”.

No esta temporada. Incluso los oponentes que han vencido a Canoga Park han salido con un nuevo nivel de respeto por los Hunters.

Probablemente por el nivel de respeto que ahora tienen para sí mismos.

“Ahora sabemos las cosas que tenemos que hacer para proceder y llegar hasta el final”, dijo Rodríguez. “Ahora sabemos cómo ganar y todos queremos ganar.

“Y queremos llevar esto hasta el final”.