M. Terry / El Sol

Una buena combinación -- Ruby Salzman (centro) dice que el equipo de softball de Chatsworth ha recibido mucha ayuda de nuevas jugadoras como la lanzadora Ava Justman (izquierda) y la shortstop Amber Toven. 

Fue hace tres años cuando Chatsworth tuvo el mejor equipo de softbol de la City Section de Los Angeles. Y las Chancellors lo sabían. Ellas llevaron a su entrenador de primer año John Fogerson a ganar 30 de 35 partidos, incluyendo los últimos ocho consecutivos que culminaron con la victoria del juego de campeonato contra Carson para el primer título de la escuela en el deporte.

“Pasaron por un cambio de entrenador y cultura ese año”, recordó Fogerson. “Fue difícil al principio conseguir que lo creyeran. Estaban luchando contra todo; ellas realmente no sabían quién era yo y que era un ajuste. Sintieron que sabían lo que necesitaban saber, pero no podían llegar al campeonato. Pero eran tan buenas; simplemente no sabían cómo trabajar juntas”.

Afortunadamente para las Chancellors, lo descubrieron de tal forma que un equipo altamente talentoso no vio su temporada llegar a su fin rápidamente.

Esta temporada, las Chancellors también tienen un gran bateo, pitcheo fuerte y una defensa ardua. Tienen 19-5 en general, pero eso es sólo parte de la historia. Chatsworth también está montando una racha ganadora de 15 juegos — la última derrota fue el 17 de Marzo ante la secundaria Santa Paula en el torneo Lincoln Classic — y cerró una temporada invicto en la Liga West Valley el 4 de Mayo con una blanqueada de 16-0 contra Birmingham.

¿La última vez que Chatsworth se fue invicto en la Liga? 2015.

“Definitivamente hay una similitud”, dijo la paracortos Ruby Salzman, que era una estudiante de primer año en el equipo de 2015 y ahora es capitán de la escuadra 2018.

“Mi primer año tuvimos dos grandes lanzadoras. Este año tenemos tres. Ese equipo tenía grandes bateadoras, una gran defensa. Creo que tenemos la misma cosa ahora, y la mentalidad, también.

El entrenador no quiere hacer comparaciones; después de todo, el equipo 2015 terminó la temporada como campeón.

Pero este grupo se ha ganado la casilla Nº 2 en los Playoffs de la División Open de la ciudad que abren esta semana. Chatsworth será el anfitrión de San Fernando (18-11), sembrado séptimo, en los cuartos de final que se juegan hoy, 10 de Mayo, a las 3 p.m.

Y si bien este equipo ha actuado en un nivel alto, no ha sido un grupo particularmente de alto mantenimiento.

“Este año, las chicas saben lo que [los entrenadores] están haciendo y conocen el programa”, dijo Fogerson. “No les gusta lo que hacemos todo el tiempo, pero saben que es para mejorar. Este equipo ha creído desde el principio”.

Nadie más que la lanzadora de segundo año Ava Justman, que se trasladó a Chatsworth desde la secundaria Granada Hills Charter. Ella y su hermana mayor Emily, una catcher que asistía a la secundaria Oaks Christian en Westlake, querían ir a la misma escuela y jugar en el mismo equipo. 

Granada Hills no tenía la disponibilidad de tomar a ambas muchachas. Chatsworth lo hizo.

Justman tiene un alto nivel de confianza en sus compañeras de equipo.

“Sé de lo que es capaz este equipo, y confío en mi defensa y mi ofensiva”, dijo Justman. “Eé que todos cuidamos a las otras”.

Eso no significa que Chatsworth no tenga preocupaciones.

Las lesiones han sido un problema. Sophia Soriano, una estudiante de segundo año, ha estado afuera desde Febrero con un tobillo roto. Natalie Pérez, una joven que también puede desempeñar múltiples posiciones, se está recuperando de un dedo roto. Y la lanzadora Amanda Clack resultó lesionada en el juego contra Birmingham y puede que no esté lista para comenzar los playoffs. El equipo no tiene la disponibilidad que los entrenadores esperaban tener en este momento de la temporada.

Y Fogerson se preocupa — como cualquier entrenador en jefe, al entrar en un formato de playoffs en una larga racha de victorias — que las Chancellors pueden no haber enfrentado suficiente adversidad para probar todo su temple.

“Perdimos ocho partidos en el calendario que no hemos podido jugar por cualquier razón. Y varios de esos juegos fueron los que pensé que nos darían un verdadero desafío”, dijo Fogerson. “Esperaba que hubiéramos entrado en los playoffs con más pruebas de batalla”.

Es lo que es. Y Chatsworth será un oponente formidable para quien lo enfrente.

Las Chancellors tienen una colección de trituradores en su alineación. Seis jugadoras han marcado al menos 20 hits y cinco han anotado al menos 20 carreras.

Justman todavía no pierde esta temporada (10-0). Sus fastballs dominantes y otros lanzamientos han representado 76 strikeouts en 65 entradas.

 Y luego está la adición de la novata de primer año Amber Toven, un manojo de energía de 14 años que batea zurda. Ella está bateando una imponente. 557, liderando a las Chancellors en hits (44) y RBIS (36), y empata con Salzman en número de home runs con seis. Ella es el tipo de talento que cualquier equipo en la ciudad o secciones del sur le encantaría tener.

“Ella eligió venir a Chatsworth”, dijo Fogerson, agregando que Toven también juega con un equipo de softbol viajero basado en el Condado de Orange. “Ha cometido algunos errores de novata, pero será dinamita. Ella tiene espacio para mejorar y es receptive a esto.

“Cuando la vimos en el otoño, sabíamos que teníamos algo especial. También juega al voleibol… es una atleta fenomenal”.

Ella es también, refrescantemente, sólo una niña. Toven puede estar enfocada en desarrollar sus habilidades y abrazar cualquier oportunidad que el mundo del softbol pueda proveerle, pero ella parece igual de comprometida en ser una buena compañera de equipo en lugar de un prodigio autoritario.

Cuando se le preguntó cuál ha sido la mejor parte de venir a Chatsworth, Toven respondió: “estar rodeada de chicas mayores, no sólo de mi edad. Me han ayudado a madurar más rápido. Me han enseñado las ‘cosas buenas’ y ‘malas’. Me han tratado como a una hermana menor, y las miro como hermanas mayores”.

Agregó que Salzman, en particular, ha sido un modelo a seguir.

“Ruby es definitivamente alguien a quien admiro. Me ha guiado en la dirección correcta. Y [todas] las otras chicas son tan únicas; Hice clic con ellas al instante”, dijo Toven.

Ahora viene el momento definitorio de la temporada 2018. “No hay mucha diferencia” entre los ocho equipos que llenan la División Open, en la opinión de Fogerson, que sugiere un playoff potencialmente abierto para todos los equipos. Eso significaría que el ganador no sólo tiene que ser bueno, pero probablemente tiene un poco de buena suerte.

Chatsworth está bastante seguro de que tiene eso.

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