EL PARTIDO DE LA SEMANA

¿Realmente han pasado ya nueve temporadas desde que Monica Hang se convirtió en el entrenador de baloncesto del equipo femenil en Los Angeles Valley College?

Ese paso del tiempo se siente impresionante, sobre todo porque Hang, aún de aspecto juvenil, probablemente todavía le piden su identificación cada vez que entra en un bar.

Desde su llegada, nunca ha diluido el proceso que establece para sus equipos en la cancha. Las recompensas incluyen campeonatos de baloncesto, ofertas de becas y transferencias a universidades de cuatro años. El precio es bien conocido: trabajar con la misma devoción en la cancha y en el aula.

“Siento que el personal y los estudiantes-atletas han adoptado lo que quiero construir”, dijo Hang, que tiene un récord de 157-84 en general en LAVC desde que llegó aquí en 2010.

“Los reclutas vienen y saben que estos son los estándares. Cuando vienen aquí, saben que son ‘estudiantes-atletas’”.

Las dos últimas temporadas han sido particularmente excelentes para las Lady Monarchs de baloncesto. Incluyen los campeonatos consecutivos del Western State Conference Division, y las apariciones en los playoffs. La temporada pasada las Monarchs tuvieron marca de 21-9 totales, fueron campeones de la División East, y Hang tuvo el único equipo de la Conferencia en el baloncesto, ya sea de los hombres o de las mujeres, que se fur invicto (10-0) en su división específica.

Esto, a pesar del hecho de que las lesiones redujeron el equipo a ocho jugadores. Pero una de ellos fue la guardia de segundo año Rebecca Islas, que promedió 22.9 puntos y 11.1 rebotes, y ganó honores jugador del año-el cuarto jugador decorado así bajo Hang desde que ella ha estado entrenando aquí.

Hang ha trabajado con algunas combinaciones interesantes de jugadoras en su tiempo aquí, y las cifras de la temporada 2018-19 no son diferentes.

A pesar de que la lista de 11 jugadores está bastante balanceada — seis estudiantes de primer año y cinco de segundo, hay poca experiencia, con sólo un titular que regresó.

Janelle Jirón es esa jugadora. La estudiante de segundo año y de 19 años jugó en 28 de los 30 partidos de las Monarchs en 2017-18, y era más conocida por sus jugadas en la defensa y buscando oportunidades. Pero también fue la segunda líder en rebotes (175) detrás de Islas (334).

“Janelle es un gran jugador de equipo que entiende lo que se necesita para ganar”, dijo Hang. “Ella sacrifica su cuerpo por el éxito del equipo. Ella es uno de nuestros jugadoras más duros”. 

Jirón dijo que amó todo sobre la temporada pasada excepto por el abrupto final. “Estábamos mentalmente preparadas toda la temporada para ir más allá, a pesar de ser sólo ocho personas en el momento. Sabíamos que teníamos que trabajar duro, y ser mental y físicamente duras todo el camino”.

Tal vez las demandas de un equipo limitado alcanzó a las Monarchs, que cayeron ante Moorpark en la segunda ronda de los playoffs regionales del sur de California de la Asociación Atlética de la Universidad de California. “Estábamos luchando, pero hubo un factor de agotamiento”, recordó Jirón. “Creo que no estábamos mentalmente preparadas [para los playoffs]; nos centramos más en la Conferencia, y no en el panorama más amplio “.

Eso va a cambiar esta temporada, dijo Jirón.

“Me siento muy confiada de que este equipo puede ir más lejos que la escuadra del año pasado. Me siento muy confiada en lo que este equipo puede hacer, el potencial que podemos llegar a entrar en la Conferencia y la postemporada”, dijo Jirón.

Hang dijo que tiene dos estudiantes de primer año — Rachel Capinia y Rebecca Castillo — que podrían tener un impacto inmediato. Pero la adición más intrigante en este momento es la que tomó la ruta más lejana para llegar al Valle.

Sophia Hughes nació en Eden Prairie, Minnesota. Sin embargo, con 19 años de edad, viene a LAVC de Wofford College, un programa de la División I de la NCAA ubicado en Spartanburg, Carolina del Sur. Ella era parte de su clase entrante 2017-18.

En el resumen del equipo antes de la temporada, el entrenador Jimmy Garrity, entrenador del equipo de baloncesto del Colegio Wofford describió a Hughes, quien mide 6-2 de estatura,  como “una jugadora fuerte, talentosa y experta que… tiene una tremenda ventaja como jugador. Sophia puede anotar en una variedad de maneras. Ella puede jugar de espaldas a la  canasta, de frente, puede golpear el jumper de rango medio y tiene la capacidad de estirar las defensas con su tiro de tres puntos. Sophia es dura, atlética y pone una alta prioridad en ser el mejor compañero de equipo que puede ser”. 

Desafortunadamente, Hughes se desencantó con el programa y pidió ser liberada de su beca sin nunca jugar un partido allí. Ella comenzó a buscar un equipo de Junio College a donde pudiera transferirse y jugar para mientras. Una amiga le habló de Hang  y LAVC.

“(Su amiga) dijo llama a la entrenadora y que viera lo que pensaba”, dijo Hughes. “Tuve una gran conversación con ella. Me encantó la forma en que habló de su programa, y cómo quería desarrollar sus jugadores. Vine para una visita, y me di cuenta de que este era el lugar donde quería estar. Trabajé todo el verano para poder vivir aquí, y ahora estoy aquí”.

Hang está bastante impresionada con Hughes y la ha hecho capitán del equipo, junto con Jirón. Hang cree que Hughes es ese tipo raro de atleta que podría defender cualquiera de las cinco posiciones en la cancha, mientras que aún sigue siendo una amenaza ofensiva.

“Ella es una trabajadora con ambición”, dijo Hang sobre Hughes. “Sophia es un gran ejemplo para sus compañeras”.

Por su parte, Hughes está abierto a cualquier instrucción u orden que Hang o su personal quiera darle.

“Sinceramente, [sus compañeras de equipo están] diciéndome que va a ser muy bueno para mí y mi desarrollo”, dijo.

“El año pasado no estaba necesariamente ‘desarrollada’ en el colegio. No era ‘vamos a trabajar en el manejo de pelotas’ o mi tiro. Creo que el nivel de juego aquí realmente va a ayudarme a desarrollarme en la jugadora que quiero ser-manejo de pelota, tiro, conciencia de la cancha, ser capaz de jugar en las cinco posiciones. Eso es lo que quiero trabajar aquí con la entrenadora Hang”.

Colectivamente crea un telón de fondo fascinante para la temporada 2018-19, que comienza el 8 de Noviembre con un torneo de tres días en el West Los Angeles College.

Las Monarchs están ansiosas por perseguir un tercer título consecutivo de la división — y más si el equipo se mantiene saludable y se desarrolla de la forma que Hang, su personal y las jugadorass piensan que pueden para el torneo de postemporada a finales de Febrero.

Es decir, si el equipo puede maniobrar a través del tipo de programa cargado y típico que Hang a menudo lanza contra ellas.

“Nuestro calendario siempre es difícil”, dijo la entrenadora. “Me gusta hacer que sea muy difícil para ellas; quieren saber dónde se encuentran como individuos y como equipo, así que vamos a competir contra los mejores.

“Me encanta [este equipo]; son grandes personas. Trabajan duro. Sólo tienen que juntarse y seguir mi liderazgo”.