“Cualquier tonto puede tener un hijo. Eso no te convierte en padre. Es el valor de criar a un hijo lo que te convierte en padre”. 

Este dicho del expresidente Barack Obama define a Eddie Gámez, residente de Lake View Terrace, que nunca ha rehuido la tarea de ser padre de su propia descendencia, o la de su esposa de un matrimonio anterior, y los hijos que han tenido juntos.

Esto, a pesar de que le diagnosticaron esclerosis múltiple mientras prestaba servicio en la Infantería de Marina de los EE. UU. en 2007. Es una enfermedad cada vez más debilitante que dificulta caminar y deja a Gámez con un dolor constante en las piernas.

 Pero su amor y dedicación por su familia, que lo rodeará este fin de semana del Día del Padre, reemplaza cualquier problema que Gámez, de 39 años, tenga con respecto a su propia salud. Está decidido a permanecer disponible y participar activamente en la vida de todos sus hijos.

Una Batalla Personal

Un año después de cumplir un período de servicio en Irak en 2003 como infante de marina, Gámez comenzó a tener entumecimiento en el pie izquierdo durante períodos de tiempo.

Durante dos años ignoró esos episodios, pero luego comenzó a tener entumecimiento en el pie derecho.

Finalmente fue a hacerse un examen y una resonancia magnética. Se confirmó la esclerosis múltiple (EM), una enfermedad del cerebro y la médula espinal donde el sistema inmunológico ataca la vaina protectora que recubre las fibras nerviosas y provoca problemas de comunicación entre el cerebro y el resto del cuerpo, según la Clínica Mayo. Nadie sabe exactamente qué causa la enfermedad, aunque una combinación de factores genéticos y ambientales parecen ser los culpables.

El diagnóstico puso fin a la carrera militar de Gámez después de siete años. Se le concedió una jubilación médica en 2007.

La condición es varía para él.

“Para mí lo peor es el dolor y caminar”, dijo Gámez. “Puedo caminar, pero camino lento y, a veces, mi equilibrio es malo”.

Todavía obtuvo una licenciatura en artes en 2016 y su maestría en 2018 en estudios de comunicación de la Universidad Estatal de California en Northridge (CSUN), usando un bastón para moverse durante los siete años de escuela. Dijo que ahora usa ese bastón casualmente, especialmente cuando tiene que trabajar durante largos períodos y principalmente para mantener el equilibrio.

Ser Papá

Gámez tiene días buenos y días malos. Pero su compromiso con su familia y todos sus hijos se mantiene firme.

Ha sido así desde que tuvo una hija cuando tenía 16 años. Su hija es ahora una mujer de 23 años, con su propio hijo. A pesar de que fue criada por su madre, Gámez dijo que, aunque no era su padre principal, siempre trató de apoyarla y mantenerla.

Hace aproximadamente 11 años, Gámez conoció a Liz, su esposa, y no ocultó su condición médica.

“Le dije: ‘Tengo un pequeño problema aquí’, recuerda. Aunque Liz no sabía qué era la EM en ese momento, “le dije que probablemente empeorará”.

Ella respondió con una revelación propia. “Ella me dijo ‘tengo dos hijos’”, dijo Gámez. “Le dije que sus hijos no son un problema. Ella dijo, ‘eso es algo que a los hombres (generalmente) tampoco les gusta’ “.

La respuesta de Gámez fue “tienes algo, yo tengo algo”.

Liz tenía dos hijos: Diego y Danny, de 5 y 4 años. Su padre biológico estaba “por ahí, pero no era una buena influencia”, dijo Gámez.

Su relación creció rápidamente y luego llegó el momento de que Liz le presentara a sus hijos.

“Quería conocer a los niños para ver cómo iba a ser”, dijo.

Pero admite que inicialmente tuvo dudas sobre poder cuidarlos debido a su dolencia física. Y sus experiencias de combate lo habían dejado susceptible a ser sorprendido por sonidos fuertes e inesperados.

“Todavía no me gustan los ruidos y los niños traen mucho ruido”, dijo. “Me trae de vuelta a las cosas de la guerra, las armas y todo”, dijo. “Me da escalofríos.”

Pero “tuve que adaptarme y como amo a la mujer, también tengo que amarlos”, dijo Gámez.

Enfrentando el Desafío

Gámez decidió conectarse con Diego y Danny hablando con ellos sobre lo que les gustaba y lo que no les gustaba, jugando con ellos y saliendo de excursión en familia.

“Estaba un poco en estado de shock”, dijo sobre sus primeras reuniones.

“Eran pequeños y energéticos”, agrega entre risas.

Pero la relación con los niños creció y los lazos entre ellos se hicieron más fuertes.

“Pasábamos el rato en familia, veíamos películas, íbamos al acuario”, recuerda Gámez.

Cuando se mudó con Liz, los niños estaban muy familiarizados con Gámez. Aun así, los niños tardaron unos seis meses en cambiar la forma en que se referían a él. Inicialmente, simplemente lo llamaron “Eddie”.

Gámez todavía recuerda el momento en que cambió.

“Diego, ya tenía seis años. Dijo: ‘Oye, Eddie, ¿puedo llamarte papá?’, Le dije: ‘por supuesto que puedes’. Y luego el otro comenzó a llamarme ‘papá'”.

Gámez y Liz más tarde tendrían dos hijos, Aaron, de 7 años, y Micah, de 2. Diego ahora tiene 16 años y Danny 14.

Pero para Gámez, no hay distinción entre los cuatro.

“Son mis hijos”, dice con orgullo.

“Los considero míos. Los hice a mi estilo”, agregó Gámez. “Necesitaban una figura paterna. Ayudé un poco con eso. Para mí, son buenos. Son grandiosos. Saben la verdad, sobre todo. Me dicen que soy su papá “.

Gámez agrega que Liz merece crédito por hacer que la familia sea dinámica,

“Liz fue increíble. Básicamente dijo: ‘haz lo que quieras. Si quieres estar cerca de ellos, adelante. Si quieres disciplinarlos, hazlo’. Ella sabía que no iba a ser malo”, dijo.

Añadió que no había diferencias en la disciplina, los quehaceres o el amor.

“Todo el mundo recibe el mismo trato”, dijo. “Si le digo al mayor que haga algo, él les dice a los pequeños que también tienen que hacerlo”, dijo Gámez.

Habló de un momento especial reciente con Danny que llenó de orgullo y alegría a Gámez.

Danny se graduó este año de la escuela secundaria autónoma PUC Community Charter en Lake View Terrace. Desafortunadamente, debido a las restricciones de COVID-19, a cada estudiante se le permitió solo dos invitados para la ceremonia en persona.

Gámez y Diego asistieron a la ceremonia, mientras que Liz se quedó en casa con los pequeños. Cuando llega el momento de cambiar la borla de un lado del birrete del estudiante al otro para indicar la graduación, tradicionalmente lo hacen los propios estudiantes. Pero esta vez los funcionarios de la escuela pidieron a los padres que lo hicieran.

“Lo hice por Danny. Fue muy interesante”, dijo Gámez.

Dia del Padre

Gámez dijo que normalmente espera con ansias el Día del Padre.

“Por lo general, me hacen sentir especial”, señaló. “Liz hace algo y todos me dicen ‘Feliz día del padre’. Es mi día en familia”.