F. Castro/El Sol José Fuentes en su casa improvisada junto a la autopista 118 en la esquina de Paxton Street y Glenoaks Boulevard en Pacoima.

El pequeño refugio improvisado de José Fuentes se encuentra en la ladera de una colina sobre la esquina de Paxton Street y Glenoaks Boulevard en Pacoima. Es una estructura de forma rectangular, debidamente clavada y cubierta por todos los lados para protegerse de la lluvia y el viento. También se apoya contra una pared exterior de la autopista 118.

El paisajista anciano, que tiene trabajos ocasionales aquí y allá, dijo que ha vivido en este lugar durante cuatro años. Lo que ayuda a que la vivienda de Fuentes sea única es cómo ha decorado la polvorienta ladera que la rodea. Se puede describir como una instalación de arte callejero o decorative estilo “chic”, donde las cosas se han arreglado cuidadosamente y tiene un camino claramente marcado que se dirige hacia la entrada de la estructura.

Es su casa.

Es fácilmente visible para las personas que pasan en automóvil, caminan por la acera de abajo o hacen compras en el centro comercial cercano. Incluso se está convirtiendo en una atracción. En comparación con las otras tiendas de campaña de personas sin hogar cercanas, la creación de Fuentes ha sido descrita como “una obra de arte”.

Dijo que no le importa que otros piensen que, en el mejor de los casos, está viviendo un estilo de vida desafiante o simplemente está sobreviviendo.

“Estoy contento”, dijo Fuentes. “Hice esto porque no tenía trabajo y necesitaba un lugar para vivir”.

Problemas con el Alcohol

Fuentes, de 65 años, que nunca se casó ni tuvo hijos, llegó a Estados Unidos desde Colima, México, en 1988 y trabajó en jardinería durante los siguientes 20 años. Perdió su trabajo hace unos 10 años, sin duda por “beber demasiado”.

“A veces me perdí dos o tres días y se cansaron. Fue mi culpa”, dijo.

En un momento, Fuentes logró alquilar una habitación por $ 150 al mes en una casa en la calle Corcoran en Pacoima, pero no duró. También ha vivido en una iglesia y con su hermana, que vive cerca.

Desafortunadamente, sus hábitos de bebida se interpusieron nuevamente en su camino.

“Tuve un problema con mi cuñado. Estaba borracho y peleamos”, dijo Fuentes.

Cuando llegó por primera vez al campamento, alguien más ocupaba el lugar donde ahora vive. Así que Fuentes se instaló a unos metros de distancia, junto a otros residentes sin hogar de la zona.

Cuando el hombre murió, Fuentes se hizo cargo del espacio ahora vacío. Comenzó a remodelarlo, primero fortaleciendo la estructura y luego decorando el área a su alrededor con juguetes, bodyboards, ositos de peluche y piezas de automóvil que encontró en las calles. Incluso hay un tobogán para niños.

También hay un camino claramente marcado con rocas a los lados. Fuentes talló escalones al lado de la cerca de tela metálica a la que se aferra para subir la empinada colina; y colocó trozos de alfombra junto a una barandilla que brinda seguridad contra caídas.

Dijo que le tomó unos 10 meses crear algo de su agrado. Después de limpiar el área quitando la basura y otros elementos, Fuentes cargó piedras en un carrito de compras que encontró y guarda, y comenzó a delinear el camino.

“Cuando comencé, era como un juego”, dijo Fuentes. “Fue realmente feo”.

Finalmente, agregó las otras cosas que ahora atraen la atención de los que pasan.

“Me gusta que a la gente le guste”, dijo Fuentes.

Le gusta mantener su lugar lo más limpio y ordenado posible. En verano se lava con agua fría. Solía ​​calentar el agua para las duchas en el invierno con una pequeña estufa que tenía, pero esa estufa se ha descompuesto desde entonces.

Utiliza un balde como baño y se asegura de tirar los desechos lejos, dijo.

“Soy diferente a los demás sin techo que mantienen su casa sucia”, dijo Fuentes con orgullo.

Ninguno de los otros residentes del campamento lo ha molestado nunca, dijo Fuentes, y no tiene miedo de vivir solo. El único problema que había tenido le había ocurrido hace aproximadamente dos años cuando un drogadicto lo golpeó en la cabeza con un bate.

“Alguien llamó a la ambulancia porque estaba sangrando demasiado”, dijo.

Amigos y Regalos

Fuentes dijo que llega a fin de mes trabajando uno o dos días a la semana cuando tiene la oportunidad. El sábado pasado, 19 de junio, trabajó medio día y le pagaron 50 dólares. También recolecta latas para vender en los centros de reciclaje.

Es conocido en toda el área porque ayuda a mantener limpio el centro comercial y no causa problemas. La gente le da dinero a Fuentes de vez en cuando, u ofrece ropa, comida y agua y “eso me ayuda a seguir adelante”.

El domingo, una sobrina que vende comida en la zona le regaló un par de tacos para desayunar.

“Así la voy pasando (así es como me las arreglo)”, dijo Fuentes.

Dice que ningún funcionario de la ciudad de Los Ángeles o de sus servicios para personas sin hogar le ha ofrecido un lugar para vivir. Si lo hicieran, dijo Fuentes, lo tomaría siempre y cuando no esté demasiado lejos de donde está ahora.

“Para que siempre pueda tener a mis amigos cerca”, dijo.

Pero alguien vino recientemente (no sabe de qué agencia), amenazando a Fuentes y a otros en el campamento cercano con el desalojo.

Si eso sucede, “simplemente me iré a otro lugar”, dijo.

Limpieza en Curso de Campamentos para Personas Sin Hogar

CalTrans tiene jurisdicción sobre las autopistas y las áreas que las rodean. En un comunicado, la agencia estatal dijo que “de acuerdo con las pautas de los CDC [los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU.] para prevenir la propagación de COVID-19 en la comunidad, CalTrans está procediendo con la limpieza del campamento si existe una preocupación de seguridad inmediata o una amenaza a infraestructura.”

“Continuaremos trabajando con las ciudades y otros socios para llevar a las personas a situaciones más seguras cuando estén disponibles”, afirmó, además. “CalTrans también continúa trabajando con agencias locales para proporcionar a las personas que viven en los campamentos recursos para situaciones de vida más seguras disponibles en un esfuerzo por mantener a las personas y las autopistas seguras”.

 La concejal de la ciudad de Los Ángeles, Mónica Rodríguez, cuyo séptimo distrito incluye a Pacoima, ha acusado a CalTrans de negligencia en el mantenimiento del área donde se encuentra el campamento.

“El sitio 118 y Glenoaks es uno de los muchos lugares en los que CalTans ha sido negligente en el mantenimiento”, dijo Rodríguez en un comunicado. “Para abordar la falta de coordinación y esfuerzo para despejar los derechos de paso estatales en su distrito, la [concejal] ha introducido una legislación para cuantificar la responsabilidad de mantenimiento y el costo que nuestra Ciudad ha soportado al responder a emergencias en su derecho de paso.

“En ausencia de su capacidad de respuesta, el personal del Distrito del Concejo ha completado varios servicios de mantenimiento dentro del área alrededor de esa ubicación donde tenemos jurisdicción. [Rodríguez] continúa buscando la cooperación y el apoyo de CalTrans para mantener sus derechos de paso y trabajar con las agencias apropiadas para coordinar los servicios para las personas sin vivienda que viven en propiedades estatales “.

Pase lo que pase, Fuentes dijo que solo intentará arreglárselas.

Pero vive cómodamente, afirma Fuentes.

“Me gusta y estoy acostumbrado”, dijo, mirando hacia el centro comercial mientras pasa el tráfico en la concurrida intersección.

“Por la noche se ve muy bien. Está muy iluminado. Es bonito.”