(M. Terry/El Sol) Los jugadores de Chávez (de izquierda a derecha) Gabriel Velásquez, Alejandro Ramirez, Vincent Fino y Alex Ramirez saben que tienen que estar en su mejor momento contra la némesis Grant High esta semana.

Entre las “creencias” recurrentes sobre el fútbol que seguramente surgirán durante una temporada se encuentra este: nunca es demasiado temprano, ni demasiado tarde, para tener un momento crucial.

Las Academias de Aprendizaje Chávez se acercan a la una esta semana.

Los Eagles (2-2, 1-0) ahora están jugando su calendario de la East Valley League. Y el viernes 24 de septiembre viajan a Van Nuys para enfrentarse a un equipo que, francamente, les ha dado ataques constantemente: los Grant High Lancers.

Puedes llamar a Grant (1-3, 0-0) la kriptonita de los Eagles, su talón de Aquiles o lo que sea. En pocas palabras, los Lancers han dominado a los Eagles en sus enfrentamientos de liga desde que Chávez comenzó a jugar al fútbol americano universitario en 2011, ganando ocho partidos consecutivos hasta que los Eagles se abrieron paso con una victoria en la temporada de primavera de 2020 que estuvo limitada por la pandemia.

El entrenador de Chávez, Rodrigo Núñez, tiene muchos recuerdos de los juegos de Grant, y muy pocos son buenos.

“Grant ha sido ese oponente … quiero decir, hubo un par de veces en que entramos al juego con ellos invictos y nos sacaron de nuestro camino”, dijo Núñez.

“Y de alguna manera Grant siempre parece tener una semana libre antes de jugar con nosotros”, señaló con una sonrisa irónica.

Ganar ese juego de 2020, incluso bajo las condiciones impuestas por los protocolos COVID, fue un avance necesario para los Eagles, incluso si no todos en Chávez están seguros de cómo contarlo.

“Una victoria es una victoria, pero no es lo mismo que una [victoria] de temporada regular”, dijo Núñez.

Incluso los jugadores tuvieron una reacción mixta.

“Yo (lo contaría); fue un juego completo”, dijo el mariscal de campo Vincent Fino, de 17 años, estudiante de último año. “Pero este año podría ser especial si podemos mantenerlo”.

“Como yo era un estudiante de primer año, parece que los tuvimos al comienzo del juego, luego algo sale mal”, dijo Alex Ramírez, de 17 años, un liniero ofensivo y defensivo de ultimo ano. “El año pasado ganamos, pero realmente no lo considero una ‘W’ ya que no había fans allí. El entorno no era el mismo, por lo que realmente no lo considero un juego “.

El partido del viernes definitivamente contará, no solo para el sentido de orgullo y desarrollo de cada equipo, sino también para el campeonato de la liga. Los Lancers pueden estar luchando, su única victoria hasta ahora fue contra Sylmar el 10 de septiembre, pero la carrera de East Valley también parece una carrera más abierta de lo que ha sido en varios años.

“Lo es”, dijo Núñez. “[Naturalmente] esperamos ser, al final, ese equipo en la cima. Pero es un juego a la vez. Y este siempre parece ser uno de los juegos más difíciles que tenemos aquí “.

La otra verdad incómoda: Arleta High, que anualmente compite por el título de liga. Incluso si todos los equipos se sienten capaces de ganar, es dudoso que un campeón absoluto tenga dos derrotas en la liga. Entonces, el ganador de este juego tiene una pista interna, mientras que el otro equipo estará en modo lucha durante el resto de la temporada regular.

Es una de las razones por las que Grant tiene la atención total de Chávez. No hay “palabrería” o “chirridos”; los jugadores y entrenadores no quieren proporcionar a los Lancers ninguna motivación adicional.

“Grant siempre ha sido un obstáculo que no pudimos superar hasta el año pasado”, dijo el corredor y apoyador Alejandro Rafael, de 17 años, estudiante de último año. “Me tomo [el juego] más en serio por el hecho de que están en nuestra liga. Los respeto; son un muy buen equipo. Pero nosotros también”.

Este será el segundo gran concurso emocional para Chávez en las primeras cinco semanas de la temporada. Los Eagles abrieron contra San Fernando High el 20 de agosto, un juego que habían estado tratando de arreglar por un tiempo, y sorprendieron a San Fernando en el campo local de los Tigers. Fue una victoria que dejó a Chávez con un poco de resaca emocional que se mostró en la derrota ante Kennedy High la semana siguiente.

“Estaríamos mintiendo si dijéramos que no hubo uno”, dijo Núñez, mirando hacia atrás brevemente al partido de San Fernando. “Todos los jugadores se conocen, fueron a primaria y secundaria juntos. Fue una victoria emotiva y especial”.

Pero los Eagles también se basaron en más protocolos COVID. Núñez dijo que dos jugadores dieron positivo por el virus y que el equipo tuvo que ser puesto en cuarentena durante 10 días, sin poder practicar ni jugar. Les costó su juego programado contra Franklin High de Los Ángeles y luego los dejó con solo un día de preparación para el juego contra Lincoln High de Los Ángeles, que, como era de esperar, fue una derrota.

“Esta es la tercera ruptura de COVID de la que hemos tenido que regresar”, dijo Núñez.

Pero enfrentar y manejar la adversidad no es nada nuevo en Chávez. Tampoco lo es aprender sobre la marcha. Hay varios jugadores como Rafael y su compañero Gabriel Velásquez, que no habían jugado fútbol americano organizado hasta que llegaron a la escuela preparatoria. Pero se abrieron camino desde aprender a ponerse correctamente las hombreras hasta comenzar en el equipo universitario. Han aprendido a respetar a los equipos, pero no temer a ninguno, y a estar ahí para sus compañeros de equipo.

“[El fútbol] es familia; nosotros nos ayudamos unos a otros”, dijo Velásquez, de 18 años, un alumno de ultimo ano que juega como full back y apoyador. “Si hay un problema, lo hablamos y lo solucionamos. Eso es lo que hace una familia. Porque nadie es perfecto 

Los Eagles, que recuperaron su impulso en su victoria la semana pasada contra Poly, ciertamente no están pensando en la perfección el viernes: solo en ganar. Ir a Grant el viernes, jugar un juego difícil contra un oponente difícil y encontrar la manera de llegar a la cima. Simplemente poniendo el peso de la historia y los fantasmas de las derrotas pasadas más allá en el pasado.

De hecho, puede que ahora sea su turno. Pero los Eagles saben que tienen que demostrarlo.

“No quiero entrar allí pensando de alguna manera que será un juego fácil”, dijo Fino. “No lo será. Tendremos que trabajar por todo “.