Mark Anthony Clayton-Johnson de Dignity and Power Now (centro, camisa azul) ofrece un fuerte apoyo al estudio de UCLA sobre las autopsias de afroamericanos y latinos encarcelados.

Los resultados de un estudio de UCLA publicado recientemente que indicó que un número “desproporcionado” de reclusos afroamericanos y latinos había muerto “naturalmente” o “indeterminadamente” en las cárceles del condado administradas por el Departamento del Sheriff tiene a los defensores de la reforma penitenciaria pidiendo nuevamente su cierre: en particular, la Cárcel Central de Hombres en el centro de Los Ángeles.  

Los investigadores que trabajan en el Laboratorio de ecología carcelaria y el Laboratorio de estudios biocríticos de UCLA revisaron los datos de 59 autopsias de las 292 muertes en la cárcel entre 2009 y 2019. (Las otras autopsias no estuvieron disponibles en ese momento debido a “retenciones de seguridad” en la información colocado por el departamento). De esos 59 casos, 26 reclusos murieron por “causas naturales”. De ese total, 17 eran afroamericanos (14 hombres, 3 mujeres) y seis latinos (todos hombres).

Y según el informe, el 85% de las 59 autopsias mostraron evidencia de enfermedad mental y el 54% mostró evidencia de violencia en el cuerpo.

También se enumeran en el informe las autopsias de asiáticos y blancos. Pero las muertes de afroamericanos tenían casi el doble de probabilidades de ser designadas como muertes “naturales” en comparación con los totales de muertes naturales de asiáticos, latinos y blancos combinados.

Hubo ocho muertes por “causas indeterminadas”; cinco eran latinos y tres afroamericanos. Y todas las muertes de latinos que se consideraron “indeterminadas” ocurrieron antes del juicio. Asimismo, según el estudio, en todos los casos indeterminados la edad media de fallecimiento fue de 24.5 años, frente a una media de 42 años para todos los casos.

La expectativa de vida promedio del adulto estadounidense promedio en el momento en que se realizaron las autopsias era de casi 79 años.

“Nuestro estudio muestra que la mayoría de los hombres negros y latinos no están muriendo por ‘causas naturales’ sino por las acciones de los agentes de la cárcel y el personal penitenciario”, afirma el informe en su resumen, que también llama a “la necesidad urgente de reducir la población carcelaria para acelerar el cierre de la Cárcel Central de Hombres y los beneficios que pueden salvar vidas de los programas de desvío de la cárcel para la gente del condado de Los Ángeles”.

El informe también señaló que la policía estuvo presente en 51 de las 59 autopsias del estudio. Del total de 292 muertes, 109 fueron latinos y 100 afroamericanos.

Mark Anthony Clayton-Johnson es el director ejecutivo de Dignity & Power Now, que se anuncia a sí misma como una “organización ancla” de base con sede en Los Ángeles para JusticeLA, una coalición de organizaciones que buscan reformas progresistas en la aplicación de la ley.

Dijo que los resultados del informe “no fueron sorprendentes”.

“La Comisión de Supervisión Civil, que es la comisión por la que luchó nuestra organización, actualmente está realizando una investigación sobre las pandillas de diputados. Una audiencia pública reciente realmente expuso muchas de las pandillas de diputados presentes y en funcionamiento. Y cuando vemos claramente cómo funcionan estas cosas, no es sorprendente”, dijo Clayton-Johnson. 

“Creo que lo importante de este informe es que muestra el alcance del Departamento del Sheriff, el tipo de coordinación que tiene el Departamento del Sheriff con otras entidades como la oficina del médico forense, y que para nosotros es importante exponer esto. Y realmente vamos a detener la violencia del Sheriff y todas sus formas”.

Clayton-Johnson también le dijo al San Fernando Valley Sun/el Sol que se levantaron las “retenciones de seguridad” en las autopsias restantes, y que las autopsias restantes ahora serían revisadas y analizadas.

Pero incluso las 59 autopsias tienen señales de alerta, dijo Clayton-Johnson.

“Lo que es realmente preocupante es que el 75% de las personas que murieron, murieron antes de que pudieran defender su caso”, dijo. Estaban en ‘pre-juicio’, lo que significa que legalmente eran inocentes.

“Entonces, el ‘hecho’ del asunto es que si está en ‘prejuicio’ en el condado de Los Ángeles, la probabilidad de mortalidad aumenta y esa es una realidad inaceptable para nosotros”.

También discrepó con el porcentaje de “muertes naturales” asignado a los resultados de los afroamericanos.

“Es muy molesto que el 74% de todas las muertes de negros en la muestra se clasificaran como ‘naturales’, especialmente cuando se considera que los negros son solo el 8% de la población del condado. Quiero decir, eso en sí mismo es alarmante… [y] cuando hablas de la idea de que las personas negras y latinas están representadas de manera desproporcionada en las muertes, eso es muy preocupante”, dijo Clayton-Johnson. 

Una declaración emitida por la oficina del forense del Departamento de Medicina Forense del condado de Los Ángeles cuestionó los resultados del estudio y dijo que el informe contiene “varias caracterizaciones erróneas significativas y declaraciones falsas. Lo más preocupante son las acusaciones de que el Departamento de Médico Forense-Forense está involucrado en ‘encubrir’ cómo pueden estar ocurriendo las muertes entre la población de reclusos”.

Continuó diciendo: “La implicación más atroz hecha por el informe es que los médicos de DMEC están clasificando erróneamente deliberadamente las muertes a una opinión que no se basa en su experiencia especializada en patología forense. El DMEC está separado de cualquier agencia de aplicación de la ley en el condado y ejerce su propio criterio independiente al realizar investigaciones de muerte y concluir la causa y la forma de muerte sin ninguna influencia de otras agencias. La acusación de que DMEC y su personal están indebidamente influenciados por el Departamento del Sheriff del Condado de Los Ángeles es falsa”.

Clayton-Johnson respondió diciendo: “Si la oficina del forense estuviera interesada en corregir los patrones realmente terribles de validar o encubrir la violencia y el abuso del alguacil en la cárcel, creo que habríamos obtenido una respuesta diferente. Llamarlo una ‘caracterización errónea’ e ‘inexacto’ es realmente una bofetada en la cara de las familias que leen los informes de autopsia de sus seres queridos y saben en lo más profundo de sus huesos que lo que están leyendo no es lo que sucedió.

“También estamos analizando exactamente lo que nos dieron”, dijo. “El caso es que el 44% de las personas que fallecieron por ‘causas naturales’ en los casos que pudimos analizar, muchos de ellos tenían evidencia de violencia, violencia física en el cuerpo. Llámalo como quieras. Pero es un hecho que fue escrito por alguien en esa oficina mientras analizaban el cuerpo, y ciertamente no es una ‘caracterización errónea'”.

Helen Jones, una residente de Los Ángeles que trabaja con Dignity & Power Now como organizadora comunitaria, dijo que ella su hijo John Horton fue golpeado más de una vez en 2009 por una pandilla de agentes mientras estaba encarcelado en la Cárcel Central de Hombres del Departamento del Sheriff. Ella y su familia presentaron una demanda civil contra el condado de Los Ángeles, alegando que su hijo debería haber sido internado en una unidad de salud mental, pero en cambio fue puesto en confinamiento solitario. Según informes publicados, Horton, de 22 años, se ahorcó en su celda.

En 2011, la Junta de Supervisores del condado autorizó un pago de $2 millones a la familia de Jones. En ese momento, el abogado de la familia, Ronald Kaye, calificó el acuerdo como “el más grande en un caso de suicidio en una cárcel de California”.

Once años después, Jones aún puede enumerar fácilmente una variedad de lesiones que dijo que Horton sufrió por el ataque.

“Cuando golpearon a mi hijo, le rompieron el hígado”, dijo Jones. “Le reventaron el riñón. Le rompieron el páncreas y le faltaba el bazo. El forense del condado no tenía [el bazo], dijeron que lo arrojaron al triturador de basura por accidente. No creo eso. Lo que realmente creo es que su bazo estaba tan dañado que no querían que nadie lo viera”.

Jones también dijo que su hijo fue golpeado en la cabeza con una linterna.

“Lo llaman ‘terapia con linterna’”, dijo. “Le dejaron [una huella de] la linterna en la frente con un nudo y un coágulo de sangre. También lo golpearon en un lado de la sien con una linterna dos veces. Y también lo golpearon en la espalda con una linterna, donde le dejaron tres líneas de la linterna justo en la espalda”.

Buscar justicia para su hijo es una de las razones por las que Jones, que todavía está tratando de revivir una denuncia penal contra el Departamento del Sheriff por la muerte de su hijo, se unió a Dignity & Power Now. También quiere que otras familias que han perdido a sus hijos o hijas encarcelados obtengan mejor información si quedaron insatisfechos con las explicaciones “oficiales”.

Es por eso que es necesario que se realicen más estudios como el de la UCLA y que salgan a la luz, cree Jones.

“Sé que el Departamento del Sheriff no quiere que la gente sepa que el Departamento del Sheriff y el forense del condado están ayudando y siendo cómplices de los agentes antipandillas del Sheriff, y lo han estado haciendo durante años”, dijo. “Sé que no quieren que esto salga a la luz. Ellos no quieren que esto salga.

“[Informes como este] ayudarán. Son datos reales, respaldados por hechos. Las familias que ahora tienen esto también tienen las declaraciones, los informes de la autopsia, las fotos [de la escena del crimen] de nuestros hijos golpeados, donde se pueden ver los moretones y todo eso”.

Cuando los datos de las autopsias restantes estén disponibles, Clayton-Johnson cree que revelará más evidencia de comportamiento abusivo e ilegal.

“Sabes, el [departamento del alguacil] juega un papel en esta historia realmente mordaz de dañar a las personas negras y latinas. Y la Junta de Supervisores del condado desempeña un papel porque nombra al médico forense. Ciertamente son responsables de los comportamientos y la negligencia y las prácticas médicas. Esa oficina que se supone que es independiente y claramente no lo ha sido a lo largo de la historia”, dijo Clayton-Johnson.

“Tenemos los casos restantes ahora que no estaban disponibles para nosotros cuando los solicitamos inicialmente. No nos dieron ninguna información sobre por qué fueron puestos en libertad. Pero ahora los tenemos y los estamos analizando”.