M. Terry / El Sol

Preparados -- El impulso del receptor Eric Yang y el lanzador Jeremy Polon es clave para que El Camino Real repita como campeones de la División I de la City Section.

Es lunes 9 de Mayo, el comienzo de una semana de descanso para El Camino Real. El campeón defensor de la División I de Béisbol de la City Section debe esperar ocho días antes de intentar revalidar su triunfo. Los Conquistadors tomarán la cancha de nuevo el 17 de Mayo, cuando se enfrenten al ganador del partido entre Sylmar-San Pedro.

A los equipos típicamente no les gusta tener tanto tiempo libre por miedo a perder su ritmo, y luego jugar con un equipo que ya tiene un triunfo de playoff bajo el brazo.

Pero ECR no pierde la oportunidad de tomar un respiro.

Su récord de 24-7 se logró de diferentes maneras, incluyendo sobrevivir una serie de lesiones al principio de la temporada, así como el estrés mental de ser los campeones defensores y saber que todo el mundo los quiere derrotar al año siguiente.

También existe el temor de la complacencia. Sentir que al haberlo ganado todo el año anterior, sabes lo que se necesita para ganarlo otra vez y puedes poner la intensidad necesaria cuando la necesites. Aunque cada temporada es diferente. Aún cuando otros equipos hayan mejorado. Aún cuando los playoffs se juegan con un formato de que el ganador de un solo partido avanza al próximo. Una mala jugada, un mal día, puede acabar con todos los objetivos.

El entrenador Josh Lienhard pensó que estaba viendo que algunas señales de complacencia empezaban a afectar a su equipo.

“Hemos encontrado mucho de eso, primordialmente en los partidos de liga”, dijo Lienhard. “Ha habido muchos partidos donde llegamos a la cancha pensando que nos dejaremos llevar por nuestro talento, y hemos salido con problemas un par de veces.

Ojalá que esa sea una lección para estos chicos. Sé que tenemos ocho días hasta que juguemos otra vez. Ese descanso quizá sea bueno para estos chicos, quizá les de, digamos, una ‘nueva temporada'”.

El peor ejemplo de lo que Lienhard describe ocurrió el 5 de Mayo en el partido contra Cleveland, su rival de  la Liga West Valley. Un par de días antes, los Conquistadors habían derrotado a los Cavaliers por marcador de 13-0. Pero en el segundo encuentro, ECR cometió cinco errores antes de perder por 5-2.

En vez de ganar la Liga West Valley por sí solos, El Camino Real terminó en un empate con Chatsworth. Los Chancellors ganaron el “bolado” de la moneda para determinar el equipo líder y avanzar a su posición en los playoffs, y terminó recibiendo la primera casilla.

Los jugadores dicen que aprendieron una lección valiosa.

“A veces hemos tenido la mentalidad de que pensamos que ganaremos de manera automática y eso nos afectó”, dijo el receptor Eric Yang, de 18 años. “No podemos ir a los playoffs con esa mentalidad”.

“Teníamos un poco más de momentum antes de los playoffs el año pasado. Pensamos que el descanso de una semana nos afectaría porque sentíamos tanto momentum. Pero este año será bueno para nosotros, nos pondrá en la mentalidad correcta”.

El lanzador principal Jeremy Polon está de acuerdo. El cree que los Conquistadors tienen un mejor entendimiento de cómo enfocarse en los playoffs, al haber pasado por eso la temporada pasada.

“El objetivo aquí es ganar un campeonato, y haces eso con trabajo arduo y jugando buen béisbol”, dijo Polon, de 18 años. “Y el segundo año es más difícil que el primero, porque todo el mundo quiere derrotarte mucho más. Cada equipo pone lo mejor contra nosotros. Pero es divertido, tener esa experiencia…nos mantiene enfocados, y nos hace mejor”.

Ser un campeón consecutivo es algo especial. Según los registros de la City Section que datan de 1943, solo cinco equipos han ganado títulos consecutivos de la División I o campeonatos 4A.

Fremont de Los Angeles fue el primero en hacerlo, ganando tres títulos consecutivos entre 1946-1948. Desde entonces cuatro equipos del Valle lo han logrado. Granada Hills en 1975-76 y 1978-79; El Camino Real en 1993-94; Kennedy en 1995-96; El Camino una vez más en 1997-98; Chatsworth en 2003-04; y Chatsworth otra vez en 2007-08-09.

“El trabajo realizado fue fantástico”, dijo Lienhard, al revisar la temporada regular 2016.

Entre las cosas por resaltar se incluyen triunfos en el torneo San Diego Lions Classic, obtener resultados de 2-2 en el torneo Boras Baseball Classic (donde derrotaron a South Hills of West Covina y Temecula Great Oak de Temecula, aunque perdieron contra JSerra de San Juan Capistrano — colocado segundo en el estado en el ranking de maxpreps.com – y J.W. North de Riverside), y alcanzar las semifinales del torneo Easton al derrotar a Valencia y Camarillo antes de perder contra Harvard-Westlake.

Los Conquistadors también tuvieron marca de 4-2 en sus partidos fuera de liga, derrotando a Poly, San Fernando, San Pedro y Verdugo Hills, pero perdiendo contra Kennedy y Narbonne de Harbor City.

“Aunque tuvimos varios jugadores que regresaron, era casi como un equipo nuevo”, agregó Lienhard. “Perdimos a cuatro jugadores de último año, pero añadimos ocho nuevos integrantes, nuestro total son 22. Hicimos una mezcla. Pero había mucho liderazgo, muchos chicos del año pasado. Ojalá que la experiencia de esos chicos salga”.

Pero ahora llega el momento del año cuando un equipo necesita hacer todo bien, y tener un poco de suerte, para ganarlo todo. Llegar al estadio de los Dodgers y ganarlo todo fue increíble, dijo Polon. “Es un sentimiento muy especial. Realmente no lo puedes explicar. Está la noche anterior, el viaje hasta allá. Moriría por sentir eso otra vez. Pero no puedes hablar de ese partido. Tienes que enfocarte en el próximo partido. Primero tienes que llegar al estadio de los Dodgers”.

Yang llama a los Conquistadors “un equipo extremadamente talentoso” que estará listo el 17 de Mayo.

“Tenemos muchos jugadores que regresaron y todos tenemos el mismo objetivo. Queremos sentir ese [campeonato] otra vez”, dijo él.

“Sabemos que todo el mundo lo quiere, así que no hemos hablado mucho de eso. Pero es la meta de todos”.

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