M. Terry / El Sol

Poder en la Cancha - Ethan Quiambao y Tyree Winborn lideran el equipo de Wolves que arrasa en la Liga Valley Mission.

La visión de ver el partido de baloncesto del equipo masculino de Van Nuys desgarrando al equipo de Canoga Park la semana pasada, tenía la misma sensación de ver un grupo de lobos letal y bien entrenado atacando a ovejas temerosas. 

Van Nuys casi ha estado haciendo lo mismo con el resto de los equipos de la Liga Valley Mission esta temporada. Los Wolves, que tienen marca de 15-7 en total, entraron esta semana en la cima de la liga con marca de 6-0 antes de su partido en casa el 25 de Enero contra Reseda (los resultados no estaban disponibles al cierre de esta edición), lo que significa que habían batido a todos los equipos en la primera ronda. Eso incluye a la perenne favorita en la liga, Sylmar, que había derrotado a Van Nuys en 16 de los 17 juegos anteriores.

Si los Wolves ganan la liga – y lo hacen de manera invicta – les da un caso fuerte para ser la primera semilla en los playoffs de la División III de la Sección Municipal. Sylmar y Kennedy, División I y División II respectivamente, son los principales obstáculos que quedan en el calendario de Van Nuys. Ambos comenzaron la semana con dos derrotas en liga.

Completaría un tremendo cambio para Van Nuys bajo el entrenador Evan Porter, ahora en su cuarta temporada. El se hizo cargo del programa a mitad de la temporada 2013-14; ese equipo terminó 2-12. Van Nuys ha mejorado constantemente desde entonces, alcanzando las semifinales de la División III las últimas dos temporadas, una hazaña que los Wolves no habían logrado en más de 19 años.

Y esta temporada Van Nuys no sólo se dirige hacia su primer título de la liga desde que ganó la Liga East Valley en 2008-09, los Wolves esperan luchar por su primer campeonato de la ciudad desde que ganaron el título 3A en 1996.

Porter, que jugó baloncesto en la escuela secundaria Westchester en Los Ángeles y luego en el Colegio Saddleback antes de que las lesiones redujeron su carrera, esta en su primer trabajo como entrenador en jefe de un equipo de baloncesto. Dijo que reconstruyó el programa de la manera pasada de moda – desde el principio.

“Después del año que tuvimos marca de 2-12 fuimos directamente a lo básica en básquetbol”, dijo Porter. “Juguemos a la defensa, a ‘lay ups’, tratemos de entender los conceptos del baloncesto’. La mayoría de los chicos eran de último a año, y habían tenido un entrenador diferente cada año que estuvieron en la escuela secundaria”.

Pero era más que buenos hábitos en la cancha lo que Porter quería incorporar. También esperaba un buen comportamiento fuera de la cancha también.

“Me gusta decir que soy un entrenador de transformación”, dijo. “Mi meta es tener un impacto positivo en sus vidas, enseñar baloncesto, enseñarles el juego de la vida a través del baloncesto, y ganar. Así que cuando trabajas con ese tipo de mentalidad positiva, literalmente hemos construido una base para cada chico en nuestro programa – en el aula y en la cancha “.

Ese equipo de 2014-15 tuvo marca de 16-14 en total, y llegó a las semifinales de la División de la Ciudad, perdiendo ante Bernstein. El equipo 2015-16, con 10 nuevos jugadores, tuvo marca de 15-13 en total y se quedó corto en el juego por el título de la División-III ante la secundaria Robert F. Kennedy de Los Angeles.

Pero el equipo estaba adoptando los métodos y la filosofía de Porter.

“Él ha mejorado nuestras habilidades para la vida – siendo respetuoso, y haciendo tu tarea”, dijo el guard Ethan Quiambao, un joven que promedia ocho puntos y ocho asistencias por partido. “Fue un problema para algunos estudiantes. Pero yo confío en sus decisiones”.

Los Wolves también tienen lo que cada equipo contendiente necesita: un gran encestador. Ese sería Tyree Winborn, un joven que ha estado promediando más de 30 puntos por partido, de acuerdo con el cuerpo técnico.

Winborn mostró una gran promesa como estudiante de primer año en la secundaria Arleta. Pero al final de su primer año decidió transferirse. La transferencia fue bloqueada inicialmente por los opositores que afirmaban que Winborn y su familia estaban “indebidamente influenciados” a marcharse. Finalmente le permitieron el cambio a Winborn, pero no hasta que había perdido la temporada de su segundo año.

Dijo que él también aprendió a confiar en Porter.

“El entrenador Porter me dijo que haría lo mejor que pudiera para llevarme donde yo necesitaba estar”, dijo Winborn. “Fue difícil ver a mi equipo jugar. Creí que mi equipo podía hacerlo sin mí. Pero era difícil quedarme fuera – ni siquiera podía subir al autobús con mi equipo. Dolió mucho”.

Y después de la temporada 2015-16, Porter sentía que tenía suficientes jugadores con suficiente experiencia en su sistema para elevarlos a través de la competencia. Así que alineó a los Wolves contra la mejor competencia que pudo en las ligas de primavera, verano y otoño y en los campamentos de equipo.

“Eso es una cosa (que el legendario entrenador de Westchester) Ed Azzam me dijo: ‘lo que hagas en este proceso de baloncesto como entrenador, juegas contra personas'”, dijo Porter. “Los expuse a la competencia del siguiente nivel. Así que cuando regresamos [esta temporada y liga], no es nada comparado al calendario que jugamos en la primavera, verano y otoño”.

Los Wolves no son altos – Anthony Daniels y Matthew Sykes son los jugadores más altos con 6-2 y 6-3, respectivamente – pero son rápidos, tenaces y disputan fuertemente los cuatro cuartos.

“Mantuvimos la mayor parte de nuestro núcleo del año pasado así que pensé ‘podemos hacer esto'”, dijo Quiambao. “Hemos aprendido a seguir adelante a pesar del cansancio. Y si perdemos un partido, vemos los aspectos positivos y mejoramos los aspectos negativos “.

Winborn agrega que el equipo no se encuentra atrapado en lo que está haciendo y lo que todavía puede suceder.

“Tenemos que tomar las cosas un partido a la vez”, dijo. “No nos preocupamos por los playoffs y esas cosas ahora mismo. Nuestro tiempo vendrá”.

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