M. Terry / El Sol

Un Gran Primer Paso - Los Cleveland High Cavaliers se reúnen para celebrar su primera victoria sobre San Fernando en los playoffs de la División I de la ciudad.

El juego del 16 de Mayo entre San Fernando y Cleveland hizo mucho para magnificar la belleza y la crueldad que es la Serie de División de la Ciudad en los playoffs de beisbol de la División I.

Es el tipo de partido de playoff que uno quiere que ver – pero no en la primera ronda. Ambos equipos eran capaces de terminar en la final en Dodger Stadium. Pero los sueños de alguien se iban a extinguir temprano.

Sin embargo, tuvieron que jugar así y ahora el martes. San Fernando, que ocupaba la casilla 11, visitaba Cleveland, la sexta posición, con ambos equipos necesitando dar sus mejores partidos para tener alguna esperanza de avanzar a los cuartos de final.

En el curso de tres horas, el partido se disputó como un drama que era cualquier cosa menos suave. Cada lanzamiento fue animado y despreciado, cualquier posible leve o percibida falta de deportividad provocó advertencias y amenazas de expulsión y / o pérdida de juego por parte de los árbitros. Las zonas de asientos estaban llenas de seguidores de ambas escuelas, todos viviendo y muriendo con cada pelota lanzada.

En este día Cleveland superó a San Fernando, 7-6, en un juego que tuvo un poco de todo, y dejó a todos saliendo emocionalmente desgastados. El doblete de Nick Martin en el quinto episodio resultó ser el golpe decisivo. Pero no había nada seguro sobre la victoria hasta que Greg Conklin de Cleveland sacó a Steven Villagran en el séptimo episodio para poner fin al encuentro.

“Estoy un poco en estado de shock de que perdimos”, dijo el entrenador de San Fernando, Armando Gómez, después. “Realmente pensé que ganaríamos esta”.

El entrenador de Cleveland, Sid López, estaba feliz de poder exhalar, y ver a su equipo sobrevivir.

“Esto podría haber sido un juego de campeonato”, dijo López, quizá pensando en el partido del título de la ciudad que estos equipos jugaron en el Dodger Stadium en 2013. “Son un equipo muy bueno. Odias ver a alguien perder un juego como este. Pero me alegro de que hayamos llegado a la cima”.

Cleveland y San Fernando se habían enfrentado el 1 de Abril en San Fernando durante un torneo. Los Cavaliers rompieron una ventaja de 4-0, sólo para ver a los Tigers volver a empatar el marcador, y seguir adelante para ganar en entradas adicionales, 9-4. “Un partido difícil para nosotros”, dijo López. “Luchan muy duro.”

Y, la historia casi se repite.

Los Cavaliers (21-11) parecían dispuestos a terminar el partido temprano, marcando seis carreras en la parte inferior del primer inning, cinco de ellas contra de ineficaces lanzamientos de Louie Vargas de los Tigers, que nunca consiguió controlar la zona de strike.

“Estoy decepcionado con ese chico”, dijo Gómez. “Si eres un ‘jugador’, lo consigues. Y no lo hizo”

Pero una vez que Villagran -que comenzó el partido en la tercera base pero fue forzado a lanzar relevos- encontró la zona de strike, prácticamente cerró los bates de los Cavaliers durante las siguientes tres entradas, dándole a los Tigers la oportunidad de recuperarse. 

La recuperación comenzó en la tercera entrada cuando Albert Robles, de San Fernando, dirigió una bola rápida sobre la pared del campo izquierdo para un jonrón de tres carreras, y sacó al abridor de Cleveland Max Yourist del juego. El relevista Bryan Suppan salió de la tercera sin más daño, pero permitió un sencillo de Robles en el cuarto para que entrara otra carrera.

San Fernando (19-10) llegó con todo en el quinto episodio. Conklin relevó a Suppan después de que éste cediera un single a Anthony Meza y caminó a Andres Sandoval. Como todos los que tomaron el montículo este día, Conklin inicialmente no podía lanzar strikes. Caminó a su primer bateador, Brandon Cabrera, para llenar las bases. El siguiente bateador fue Luis Onofre, que pegó para una fácil atrapada en el jardín y dejó sin movilización a Johnny Ralda en las bases. Y después de que Alonzo Castellanos caminó para llenar otra vez las bases, Villagrán ejecutó un golpe de presión con dos strikes, llevando al corredor designado Jonathan Cuellar hasta el home.

Pero Villagran, que en un punto retiró a 13 bateadores consecutivos de Cleveland, se debilitó en el fondo de la quinta. Con dos outs, dio bases por bolas consecutivos a Conklin y Ben Schecter. Martin fue el siguiente bateador, consiguió un lanzamiento que pudo manejar, y lo llevó con seguridad al jardín derecho, permitiendo a Conklin anotar.

“Estaba buscando una pelota adentro porque me habían lanzado fuera todo el juego”, dijo Martin, que había golpeado en su anterior en el bate contra Villagran. “Estaba buscando una pelota para conducir, y conseguí mi lanzamiento”.

Conklin tuvo un atasco más para escapar en el sexto, trabajando en una situación de dos en bases con un solo out. Pero logró retirar a los Tigers en orden en el séptimo episodio – la única vez que sucedió en el juego.

“Este equipo tenía mucho carácter”, dijo Gómez luego. “Por eso les dije que mantuvieran la cabeza en alto. Luchamos y luchamos. Steven lanzó al máximo”.

Pero es Cleveland quien sigue jugando. Los Cavaliers visitarán Venice, la tercera posición, el viernes 19 de Mayo.

“Cuando se obtiene una victoria como esta, hay mucha emoción”, dijo López. “Y hay una prórroga. Sentías que quien ganara este partido iba a tener el impulso de su lado”.