Foto Cortesia de FEMA

El terremoto de Northridge en 1994 que mató a cientos, hirió a miles, y causó millones de dólares en daño fue más que un desastre. También fue un momento de enseñanza.

Cuando el terremoto de 6.7 golpeó el Valle de San Fernando hace 25 años, la Cruz Roja Americana (ARC) fue capaz de movilizar 14,000 voluntarios, dio albergue a 22,000 en 47 refugios, sirvió 1.7 millones comidas, y proporcionó consejería para un estimado de 40,000 personas. Ha estado respondiendo a emergencias y ayudando con la recuperación de desastres desde que fue fundada en 1898 por Clara Barton.

Pero el terremoto de 1994 reveló algunas otras maneras en que la organización podría mejorar sus servicios.

Guillermo Sánchez, Gerente de Preparación y Resiliencia de ARC para la región de Los Angeles, dijo que los funcionarios aquí entienden mejor la necesidad de identificar y cultivar a los voluntarios que pueden proporcionar conocimiento local de una zona afectada y ayudar a aumentar el tiempo de respuesta.

“Aprendimos la importancia de contar con voluntarios comunitarios, y eso es algo que hemos visto crecer”, dijo Sánchez. “Cuando ocurre un gran desastre, somos capaces de absorber voluntarios que quieren ayuda [pueden crear] una fuerza de trabajo que no anticipamos al principio”.

“Hemos mejorado en tener el mecanismo para tomar esos voluntarios, ponerlos de vuelta en la comunidad donde viven, y ser entrenados para ayudar a los demás”.

Ninguna persona o organización puede estar completamente preparada para un desastre como un gran terremoto, dijo Sánchez, no al menos hasta que haya habido alguna evaluación de daños. “Pero tener alianzas en el lugar antes de tiempo — incluyendo socios comunitarios, instalaciones y voluntarios — significa que cuando algo sucede, podemos aprovechar esos recursos, y podemos responder más rápido y mejor.

“Tenemos más acuerdos ahora con diferentes instalaciones, como escuelas y centros recreativos, para usar si es necesario. Y sin duda más de lo que teníamos en 1994”.

Sánchez lamenta el hecho de que el público en general a menudo no está preparado para desastres, terremotos o de otro tipo.

“La gente no quiere prepararse hasta que algo sucede”, dijo. “Cada vez que voy a hablar, les pregunto a la gente si están listos para una emergencia. Tengo suerte si uno o dos dicen ‘sí’”.

“Creo que (además de los incendios recientes) es porque no tenemos un montón de desastres constantes como pueden tener en el este o el medio oeste, con cosas como tornados o huracanes. Pero hay que estar preparado, ya sea para un incendio en casa o un terremoto. De cualquier manera usted puede ser desplazado, usted puede sentirse perdido.

 “Cuanto más se puede hacer para mitigarlo, mejor puede responder y recuperarse”.

Si nada más, dijo Sánchez, las familias deben poner en marcha un plan de acción sobre qué hacer en caso de un terremoto o otro desastre que pueda causar la separación.

“La gente piensa que todo lo que necesitan son kits de emergencia y agua. Se olvidan de la porción de planificación”, dijo. “Un plan debe incluir conocer los lugares donde reunirse, y cómo evacuar y escapar de casa, por lo que todo el mundo sabe cómo salir e ir a la ubicación de la reunión y asegurarse de que todos estén seguros. Si la gente se dispersa, te preocupa que no encuentres a nadie.

“Cuanto más planeas con anticipación, más sabes qué hacer, y eso reduce tu nivel de estrés. Es importante sentarse y reunirse con su familia, y preguntar si están preparados para un desastre. Eso debería desencadenar preguntas sobre qué hacer. Una familia nunca debe tener que preguntar cómo evacuar durante un desastre”.