Anton Ortiz-Luis con un caballo en miniatura en el simposio anual de salud mental el 11 de junio.

Por Abel Salas
Especial para el San Fernando Valley Sun/el Sol

Anton Ortiz-Luís, de 10 años, hizo todo lo posible para guiar al caballo en miniatura en un paseo por un espacio abierto -corral al aire libre montado en los terrenos del Discovery Cube en Sylmar. Con ambas manos agarrando un trozo corto de cuerda atada a la brida de nailon del caballo, todo lo que podía hacer era mantenerse medio paso por delante o codo con codo con su nuevo amigo de cuatro patas.

“Su nombre es Frederick”, dijo Anton, indicando el pony inusualmente pequeño a su lado, en respuesta a un observador con un bloc de notas y tomando fotografías desde afuera de la cerca de acero temporal hecha de secciones sujetas de un extremo a otro con bridas de alta resistencia.

Cuando el caballito giró bruscamente y comenzó a marchar con pasos cortos, fuertes y seguros en dirección a varias cabras pigmeas, el rostro de Anton estalló con sorpresa repentina y con los ojos muy abiertos. Al ver su ansiedad, Deborah Rocha se acercó rápidamente para recordarle que el caballo entendía y respondía a los comandos hablados como “detente” y “adelante”, mostrándolos en voz alta mientras él sostenía la cuerda guía.

Expositor exclusivo en el Cuarto Simposio Anual de Salud Mental presentado aquí el 11 de junio, Rocha fundó y se desempeña como director ejecutivo de SRD Straightening Reigns, un programa de tratamiento y servicios de apoyo de salud mental que utiliza caballos en Psicoterapia Asistida por Equinos (EAP).

El programa terapéutico ampliamente reconocido es “sobre respeto y responsabilidad”, dijo Rocha. “Un terapeuta ve la energía entre un cliente y el caballo, luego pregunta ‘¿cómo se siente?’ Es una herramienta de aprendizaje y una forma de comunicarse”.

Un defensor abierto del bienestar mental y la estabilidad emocional de los niños y adolescentes, Rocha, de 59 años, llegó a defender los esfuerzos en su nombre a una edad en la que la mayoría de las personas contemplan la jubilación. La decisión de concentrar su energía, recursos y ahorros personales en la salud y el bienestar de los jóvenes en crisis, compartió, fue el resultado de una tragedia personal devastadora.

“Lo comencé hace 11 años cuando perdí a mi hija mediana por suicidio”, dijo Rocha sobre Samantha Rocha-Dyer Foundation SRD Straightening Reins, una organización sin fines de lucro con sede en Santa Clarita.

Lanzada con un programa de “espacio seguro” en el campus después de la escuela, su organización ha crecido de manera constante. Ahora que cuenta con terapeutas autorizados, su amplia gama de servicios de apoyo incluye asesoramiento para individuos, familias y grupos relacionados con la presión de los compañeros, el acoso escolar, los trastornos alimentarios, el abuso de sustancias y más.

Además, ofrece talleres para cuidadores, capacitación en liderazgo y fomento de la confianza.

En 2021, la organización impactó a aproximadamente 6000 estudiantes, señaló Rocha. Desafortunadamente, el hito se alcanzó principalmente a través de visitas escolares pro bono autofinanciadas debido al efecto de COVID-19 en la economía, dijo.

“Todo esto, la operación, el seguro de responsabilidad civil, el transporte, el montaje… desmontarlo cuesta unos $670 la hora”, dijo Rocha, señalando con la mano los caballos miniatura, el pequeño rebaño de cabras pigmeas africanas y el sistema de vallado.

Angela Padilla, fundadora y presidenta de FundaMental Change, en el Simposio anual de Salud Mental el 11 de junio.

Rocha cuenta con el respaldo de FundaMental Change, que presenta el simposio anual, como “socio”. FundaMental Change es una organización sin fines de lucro establecida en 2017 y está dirigida por la fundadora y presidenta Angela Padilla, la esposa del senador Alex Padilla, que busca “crear conciencia sobre, reducir el estigma asociado y financiar servicios de apoyo para personas que viven con enfermedades mentales mientras trabajan para mejorar tanto la calidad de vida como el bienestar de las personas que los cuidan”, dijo. 

Criada en el Valle de San Fernando por una madre soltera a la que se le diagnosticó un trastorno mental grave, Padilla dijo que se hizo necesario que asumiera roles como hija, cuidadora y defensora a una edad temprana. Debido a que su familia adoptó “un enfoque honesto y abierto sobre la condición de mi madre, a pesar de su estigma”, Padilla se sintió alentada a obtener una licenciatura en psicología en la universidad.

“Era importante para mí estudiar más sobre la condición de mi madre, especialmente dada la falta de información y apoyo fuera de mi familia”, dijo.

Con todo el “dolor, el miedo y la pérdida” que sufrieron las familias en toda la comunidad del gran Valle de San Fernando como resultado de la pandemia, Padilla dijo que comprender los “niveles de estrés sin precedentes y el trauma asociado con eso hizo que… la curación… fuera una prioridad”. En consecuencia, ella y su equipo hicieron del apoyo a las familias que experimentaron desafíos como resultado del coronavirus el objetivo principal del simposio de este año.

Entre los expertos destacados a nivel nacional e internacional, así como los célebres oradores invitados que participaron en el simposio y la transmisión en vivo simultánea en línea, se encontraban: la maestra de ceremonias Michelle Valles; el Senador Alex Padilla; Blake Bolden, especialista en crecimiento e inclusión de Los Angeles Kings y cazatalentos de la Liga Americana de Hockey; Psicólogo Clínico y Director General de Luminarias Institute, Inc. Dr. José Cárdenas; Dra. Alejandra Acuña, LCSW, Trabajadora Social Psiquiátrica, Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles y Profesora Asociada de trabajo social en Cal State University, Northridge (CSUN); Franklin Romero, MSW, LCSW y trabajador social psiquiátrico del Departamento de Salud Mental del Condado de Los Ángeles; el Dr. Ilan Shapiro, responsable de asuntos médicos y corresponsal de salud de AltaMed; y Sophia Mendoza, Directora, Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles.

Los visitantes del Discovery Cube también pueden experimentar “Emotions at Play” con Inside Out de Pixar, una exhibición interactiva innovadora, primera en su tipo, basada en la película galardonada. En exhibición en el museo de ciencias para niños Discovery Cube, la exhibición permite a los visitantes explorar una de las cinco emociones principales que aparecen en la popular película: Alegría, Tristeza, Ira, Asco y Miedo, con experiencias prácticas y digitales.