Panelistas (de izquierda a derecha) Nicole Chase, David Herrera, Jhenine Cordero y Ruben Rodriguez. (Personal de SFVS)

Como un prominente y experimentado líder mexicano de marketing y negocios en ambos lados de la frontera, David Herrera conoce el poder de las palabras en la publicidad. Pero nunca pensó que un nombre de mascota español que usaba cariñosamente para su nieto provocaría una conversación algo seria con la madre del niño.

Herrera llama a su nieto bicho, que literalmente significa “insecto”. Un día, en la escuela del niño en Burbank, una maestra se enteró del apodo y expresó su preocupación por llamar al niño por el apodo, considerándolo “ofensivo”.  

Sin embargo, lo que puede haberse perdido en la traducción fue el hecho de que en la cultura mexicana, los apodos se usan a menudo y llamar a alguien bichobichito es puramente cariñoso en español. La palabra se puede usar de múltiples maneras, incluso para describir a un niño travieso. Para Herrera, bicho es un término cariñoso.

“Los mexicanos no nos tomamos demasiado en serio”, dijo. Sin embargo, ahora aquí en los Estados Unidos, el abuelo inmigrante mexicano se encontró escudriñado por su afecto verbal.

Herrera compartió su experiencia en una reciente discusión comunitaria y panel titulado “¿Cuándo se malinterpreta el lenguaje o se propaga el odio?”

El evento público, celebrado en la biblioteca pública de la ciudad de San Fernando, fue el primero de una serie en curso organizada por el periódico San Fernando Valley Sun / el Sol con el apoyo de una subvención de la Biblioteca Estatal de California.

La subvención tiene como objetivo crear conciencia pública sobre el Programa Stop the Hate administrado por el Departamento de Servicios Sociales de California después de una ola de crímenes de odio contra la comunidad asiática americana de las islas del Pacífico.

Los estadounidenses de origen asiático se convirtieron en el blanco de un aumento de los ataques raciales durante la pandemia de COVID, que estalló primero en Wuhan, China, en 2019 y luego se extendió por todo el mundo. A medida que los brotes comenzaron a aparecer en los Estados Unidos, el lenguaje racista, algunos a menudo provenientes de políticos, alimentó el sentimiento antiasiático entre los estadounidenses que resultó en una explosión de ataques xenófobos, según la activista filipina Jhenine Cordero, quien fue panelista en este evento comunitario.

Señaló que el entonces presidente Donald Trump solía llamar al coronavirus, que causa COVID, el “virus de China”. Desde el púlpito presidencial fluyeron otros términos como “gripe Kung” y “virus chino”. Además, otros miembros de la administración Trump se refirieron repetidamente al coronavirus como el “virus de Wuhan”, vinculándolo a la ciudad china donde supuestamente apareció el virus por primera vez. Los críticos advirtieron que ese lenguaje podría conducir a ataques antiasiáticos. Esas preocupaciones resultaron proféticas.

“Desde el comienzo de la pandemia, vimos un aumento del 150 por ciento en los crímenes de odio contra los asiáticos”, dijo Cordero, y agregó que muchos de ellos “escalaron a la violencia física”.

Al menos un crimen de odio contra los asiáticos tuvo lugar aquí en el Valle de San Fernando. El verano pasado, Cordero estuvo entre los miembros de la comunidad que protestaron por un ataque racista contra una familia filipino-estadounidense en North Hollywood en mayo pasado en el que un hombre agredió verbal y físicamente a un padre, una madre y su hija en un restaurante de comida rápida.

El sospechoso hizo insultos raciales imitando un acento asiático y los amenazó. En una entrevista previa con Patricia Roque, de 19 años, dijo que el agresor les dijo: “Ustedes son tan asiáticos … Ching Chong” y “Te mataré”. Los atacó físicamente y su padre de 62 años terminó con costillas rotas y moretones en los brazos.

Durante el panel de discusión, haciendo referencia a los crímenes de odio locales, Cordero dijo que el lenguaje de odio vomitado por personas, incluidos políticos, se ha “normalizado” y los activistas comunitarios y los residentes deben “redirigir ese lenguaje” para ayudar a las comunidades y entre sí a través de la cooperación multirracial. “El lenguaje es muy poderoso”, dijo.

Rubén Rodríguez, director ejecutivo de la organización local sin fines de lucro, Pueblo y Salud, está de acuerdo. “(El lenguaje) se puede usar para dividir”, dijo. “Puede traer paz sin ningún daño o puede traer odio y violencia”. También criticó e hizo referencia al odio a largo plazo causado por el expresidente Trump por usar otras expresiones como “gripe china” para COVID y “países de mierda” al referirse a naciones de las que provienen algunos inmigrantes como El Salvador, Haití y naciones africanas. Rodríguez señala que “no hubo protestas para pedir la renuncia de Trump por hacer insultos raciales y comentarios despectivos” sobre las comunidades étnicas, como lo hubo más recientemente por los comentarios hechos por los concejales de la ciudad de Los Ángeles capturados en una cinta filtrada.

Rodríguez creció en el noreste del Valle de San Fernando y es muy consciente de las divisiones raciales que han ocurrido históricamente. Rodríguez ha recordado un momento en que la comunidad negra y marrón en Pacoima estaba en desacuerdo y los insultos raciales iban y venían. Las imágenes negativas que dijo se remontan a muchos años atrás y fueron alentadas por las imágenes retratadas en la televisión. “¿Te acuerdas del Frito Bandito?”, dijo. ¿Y qué hay de la imagen dañina siempre retratada del mexicano perezoso y mudo que llevaba un sombrero sobre los ojos y un sarape durmiendo contra un cactus espinoso bajo el sol ardiente? Rodríguez señaló que los insultos raciales han cortado en ambos sentidos y la comunidad latina ha sufrido muchas púas.

Siguen ocurriendo percepciones inexactas y malentendidos.

Nicole Chase, presidenta de Boys & Girls Club of San Fernando Valley con sede en Pacoima, se hizo eco de las opiniones de otros panelistas sobre el poder de las palabras para unir a las comunidades o ver la división. Ella relató un incidente reciente en un sorteo de regalos navideños celebrado en el Boys & Girls Club, donde Chase llamó a una madre latina por hacer una declaración racista de que las familias negras estaban recibiendo injustamente más regalos que las de otras etnias. Chase dijo que algunos miembros de algunas etnias usan lenguaje abusivo cuando se sienten amenazados por datos demográficos menos poblados. “No voy a tolerar eso”, agregó.

Chase dijo que haber crecido en una comunidad diversa en el noreste del Valle de San Fernando y sus experiencias de vida personales la han ayudado a reconocer cómo se puede usar el lenguaje para empoderar o derribar a las personas. Alentó a las personas a evaluar el lenguaje utilizado en el hogar con sus familias y participar en conversaciones comunitarias sobre cómo tratar a otros que son diferentes. “Algunas palabras destruyen nuestras comunidades”, advirtió Chase.

El panel de discusión también abordó la infame grabación de la ahora deshonrada y ex presidenta del Concejo Municipal de Los Ángeles, Nury Martínez, quien fue sorprendida usando un lenguaje cuestionable y racista durante una reunión con los concejales Gil Cedillo y Kevin De León, y el presidente de la Federación Laboral del Condado de Los Ángeles, Ron Herrera. El cuarteto político estaba discutiendo la redistribución de distritos y la representación de latinos y negros en el Concejo Municipal. Martínez fue representante de muchos asistentes al evento y fue la primera vez que este escándalo se discutió públicamente en un foro abierto en una comunidad a la que anteriormente servía.

En la conversación, supuestamente grabada ilegalmente y ahora objeto de una investigación policial, Martínez describió a los inmigrantes del estado mexicano de Oaxaca que residen en el vecindario Koreatown de Los Ángeles como “pequeñas personas oscuras”. Del fiscal de distrito del condado de Los Ángeles, George Gascón, Martínez dijo: “F— ese tipo. Está con los negros”.

Martínez también usó la palabra española changuito cuando se refería al hijo negro de un colega del consejo de la ciudad. La palabra traducida literalmente significa mono pequeño.

Sin embargo, para los miembros de la comunidad latina que asistieron a la mesa redonda, los matices lingüísticos y culturales son importantes. La palabra changuito no tiene la connotación negativa que fue inmediatamente percibida por el público en general. Significó algo diferente para Evelyn Alemán y Julia Macías, madre e hija de Reseda. Para Alemán, un nativo de El Salvador que emigró a los Estados Unidos como adulto, la expresión describe el comportamiento de un niño, un niño inquieto que corre por ahí. Para su hija, Macías, que nació en Estados Unidos y cuyo idioma dominante es el inglés, la palabra changuito es un insulto racial. Para aquellos en la comunidad negra, la palabra mono se ha utilizado históricamente peyorativamente para comparar a los negros con los simios y su uso causó indignación inmediata.

El panelista Rodríguez pareció sugerir que las palabras de Martínez reflejaban “defectos de carácter” más que insultos raciales. Él dijo: “Todos los tenemos”.

El miembro de la audiencia Enrique Vela se hizo eco de sentimientos similares e hizo una distinción entre el uso de lenguaje cuestionable y la violencia real contra las minorías discriminadas. Al igual que Alemán, la madre de Reseda, Rodríguez dijo que la palabra changuito no es racial y que Martínez la usó en el contexto de un niño activo.

Aparentemente, el matiz en español de esa palabra no importaba en la conversación de los concejales sobre la raza y el poder político en una nación con una historia de racismo y trato brutal a los negros. En última instancia, la controvertida grabación ha cobrado un alto precio político a los involucrados. Martínez renunció a la presidencia del Concejo Municipal y su asiento en el distrito. El presidente de la Federación Laboral del Condado de Los Ángeles, Ron Herrera, renunció. El concejal Gil Cedillo mantuvo su cargo hasta el final de su mandato a principios de diciembre. Y el concejal Kevin De Leon se ha negado a retirarse de su cargo, pero ahora enfrenta una campaña de destitución.

En respuesta a una pregunta sobre el impacto de la cinta de audio filtrada, Cordero dijo: “Cuando nuestros políticos son los que perpetúan el lenguaje de odio, tenemos que hacerlos responsables. Las palabras importan”.

El tema del lenguaje y su impacto continuará siendo discutido en las próximas reuniones comunitarias.  Para obtener más información, puede comunicarse con The San Fernando Valley Sun / el Sol al 818 365-3111.

Financiamiento proporcionado por el Estado de California