La Dra. Chander Arora, que dirige el programa de biotecnología en LAMC (derecha), observa cómo la Dra. Jo Wu (izquierda) comparte una lección con técnicos de laboratorio durante la reunión del Programa de Experiencia de Biotecnología Amgen 2023 en Los Ángeles Mission College el 29 de septiembre. Foto de Maria Luisa Torres (SFVS/el Sol)

En el aula de la maestra de ciencias Selma Duran en San Fernando High School, sus estudiantes se entusiasman con la realización de una variedad de intrigantes experimentos prácticos de laboratorio, para responder preguntas como “¿Qué perro se comió mi tarea?”, que enseña a los estudiantes cómo usar muestras de ADN para identificar al culpable, e incluso aprender cómo comenzar el proceso de clonación de un gen.

Según Duran, estas oportunidades únicas de aprendizaje les dan a sus estudiantes “la confianza y la visión [para saber] que tienen un lugar en la mesa” en el ámbito a veces intimidante de la ciencia, un testimonio del conocimiento y la dedicación de Duran, pero también gracias en parte a un programa de biotecnología educativa que ella llama un “cambio de juego” para maestros y estudiantes por igual.

Amgen Biotech Experience (ABE), un brazo educativo de la compañía internacional de biotecnología Amgen, ofrece capacitación gratuita, acceso a equipos de laboratorio y otros recursos para maestros como Duran, que están introduciendo a sus estudiantes en el mundo de la biotecnología. Los servicios de ABE están disponibles en todo el mundo, a través de 27 sitios de programas en 16 países, incluso localmente a través de ABE of Greater Los Angeles (ABE-LA), que opera desde Los Angeles Mission College (LAMC) en Sylmar.

LAMC organizó recientemente la Reunión del Programa ABE 2023, que reunió a más de dos docenas de técnicos de laboratorio de ABE de todo el país y del extranjero, incluidos cinco estados de los Estados Unidos y nueve países extranjeros, desde México hasta Australia y Sudáfrica. Durante la reunión de tres días, los participantes recibieron capacitación en el laboratorio e intercambiaron los mejores métodos y prácticas, información que se llevarán a casa para compartir con los maestros en sus propias comunidades.

“Nos sentimos honrados de ser anfitriones de Amgen Biotech Experience en Los Angeles Mission College”, dijo la presidenta de LAMC, Armida Ornelas, Ph.D. “Este es un simposio de vanguardia que ha reunido a socios de [muchos] países diferentes para llevar colectivamente nuestro programa [biotecnológico] al siguiente nivel”.

La Dra. Chander Arora, quien dirige el programa de biotecnología en LAMC y sirve como enlace para ABE-LA en la universidad, dijo que la reunión de ABE se llevó a cabo para proporcionar una experiencia de aprendizaje inmersiva y un efecto dominó para que los técnicos de laboratorio “puedan regresar a sus respectivos [ciudades y] países y capacitar a sus maestros, quienes luego capacitan a los estudiantes”.

“¿Qué podría ser una mejor oportunidad que esa?”, dijo. “[No todos] los maestros de la preparatoria saben cómo infiltrar la biotecnología en el aula. [ABE] tiene un plan de estudios muy estricto y proporcionan todos los suministros. Les dicen cómo pueden hacerlo de una manera muy eficiente y efectiva en su plan de estudios de ciencias. De esta manera, al menos están expuestos a la biotecnología, y no se sienten intimidados por ella”.

El programa ABE presta kits de biotecnología y suministros suplementarios a las escuelas participantes. Los kits completos, que valen alrededor de $30,000 cada uno, incluyen  equipos de laboratorio de grado de investigación, productos químicos y recursos multimedia para realizar experimentos de laboratorio de biotecnología en el aula.

Duran conoció por primera vez ABE-LA durante el verano de 2012 cuando asistió a una serie de sesiones de capacitación de una semana; Ella ha permanecido involucrada en el programa desde entonces, incluida la participación en la capacitación de seguimiento para mantenerse al día sobre los últimos desarrollos.

“Después de esa semana, supe que tenía que llevar su plan de estudios al aula”, explicó. “Ha enseñado [a mis alumnos] que ser científico requiere más que inteligencia, también requiere experiencia, motivación, compromiso y pasión. … La experiencia [que ganan]… puede ser increíblemente valioso y se extiende mucho más allá de lo que mis estudiantes pueden imaginar inicialmente”.

Para algunos, eso puede significar apuntar sus ambiciones profesionales en direcciones nuevas e inesperadas, dijo.

“Al ayudar a los estudiantes a utilizar las herramientas de la industria biotecnológica, pueden aspirar a convertirse en profesionales en el campo”, dijo Duran.

Entre los participantes en la reunión de ABE de este año se encontraba Mitsy Natareno, graduada de San Fernando High, estudiante actual de LAMC y técnica de laboratorio para ABE-LA en LAMC. Natareno ayuda a capacitar a los maestros sobre cómo presentar lecciones de biotecnología a sus estudiantes en escuelas del noreste de Los Ángeles, incluidas San Fernando High, Arleta High School, Sylmar Biotech Health Academy, Vaughn Next Century Learning Center en Pacoima y otras.

Natareno dijo que le resulta extremadamente gratificante servir como puente entre maestros y estudiantes y espera que su participación ayude a despertar una pasión por aprender sobre temas STEM (ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas) en general, o sobre la industria de la biotecnología en particular entre los estudiantes en las aulas que apoya.

“Si hubiera estado expuesta a [la ciencia] a este nivel mucho antes, cuando era mucho más joven, habría hecho que el proceso fuera más claro y el camino mucho más directo para mí para determinar si querría seguir una carrera científica”, dijo Natareno, quien explicó que su exposición limitada a las lecciones de ciencias básicas en la escuela primaria e incluso durante la escuela intermedia era “simplemente aburrida”.

“No había nada emocionante al respecto, pero tener la oportunidad de aprender sobre ello de manera diferente … puede hacer toda la diferencia”, dijo.

La Dra. Arora dijo que espera que ABE inspire a los estudiantes a querer aprender más sobre (o incluso considerar carreras en) biotecnología, que ella describe como la combinación de tecnologías en evolución con organismos vivos para desarrollar una variedad de productos, como insulina, vacunas o incluso elaboración de cerveza.

“La conclusión es ayudar a los [maestros] individuales a crear aulas llenas de entusiasmo”, dijo la Dra. Arora, y agregó que lo visualiza como un “ecosistema” de aprendizaje que comienza en las escuelas, motiva a los estudiantes a buscar carreras profesionales y, en última instancia, ayuda a sus familias.

“Cambiar la vida de una persona cambia la vida de toda su familia”, dijo. “De lo local a lo regional y a lo global, ese es el enfoque … Así que la gente no tiene miedo de la biotecnología. Y [a través de ABE], tuvimos esta oportunidad global de reunir a todas estas personas [para aprender] más técnicas”.

ABE-LA es administrado por LA Promise Fund y se ha ampliado para incluir un total de seis centros de distribución regionales. Actualmente atiende a maestros y estudiantes en escuelas intermedias y secundarias en los condados de LA, Ventura, Orange, Kern, Riverside y San Bernardino. Hasta la fecha, los sitios globales de EBA, que son financiados por  la Fundación Amgen y el Centro de Desarrollo de la Educación, han ayudado a apoyar la educación biotecnológica para más de 970,000 estudiantes en todo el mundo.