Tigers, Regents se Enfrentan en la Liga Valley Mission

Las “historias del vecindario” están cada vez menos en los deportes de las escuelas secundarias. Con esto me refiero a equipos principalmente compuestos por jugadores que crecieron en el mismo vecindario y que típicamente han jugado en los mismos equipos, desde las ligas menores y Pop Warner hasta la secundaria.

Con el talento élite de estos días capaces de pasar de escuela a escuela como si tuvieran pases de salón, se hace más importante celebrar esas historias de equipos que hacen las cosas con lo que tienen – y lo hacen bien.

El equipo football de la secundaria Monroe está formando una de esas historias en 2018.

Después de perder su partido de inicio de temporada contra Reseda, los Vikings (4-1, 1-0) han ganado sus últimos cuatro partidos, incluyendo un triunfo de  20-13 contra North Hollywood el 14 de Septiembre, el primero juego de liga para ambos equipos.

Y Monroe lo está haciendo con jugadores que son chicos de Monroe en lugar de perseguir — tal vez en vano — a todos y cada uno con el brazo más fuerte o las piernas más rápidas para jugar en el programa.

Tal vez es la “vieja escuela” de Don Senegal, que ha estado entrenando football durante 31 años. Tal vez es más emocionante y más gratificante construir algo con el tiempo en lugar de sólo tratar de rellenar año tras año, y soportar la presión añadida y el estrés que viene de los forasteros agitados que inmediatamente quieren tirar las cosas si los resultados no salen bien.

Porque si esto llega a ser uno de esos “años especiales” para el football de Monroe – que ganó por última vez un título de la Liga en 1994 (PAC 8) y jugó por última vez para un Campeonato de la ciudad en 2014 cuando llegó a la final de la División III contra Los Angeles –  lo hará con un grupo de chicos de Monroe que han crecido juntos y aprendieron a confiar el uno en el otro.

“Resiliencia. Esa es la mejor palabra para describir a estos chicos. Son simplemente resistentes”, dijo Senegal. “Creo que es la cultura del programa. Los chicos que conseguimos son así. Saben que tienen que ganarse todo lo que obtienen.

“Estamos haciendo esto con todos los chicos del vecindario. Esa es la mejor parte del éxito que estamos teniendo. Mis entrenadores son geniales en el desarrollo de estos chicos. Esto puede ocurrir con los chicos que están en el programa durante cuatro años”.

Monroe está en medio de su semana de descanso, normalmente un momento en que los equipos pasan los días extras trabajando en algunas jugadas exóticas o fundamentos específicos para apuntalar las debilidades. Pero no los Vikings. Pasarán el tiempo añadido centrados en el próximo juego contra Verdugo Hills el 28 de Septiembre. El año pasado los Dons vencieron a Monroe 40-15, y eventualmente pasaron al partido por el título de la División III contra la secundaria Marshall de Los Angeles

“Me gusta mantener la misma rutina”, dijo Senegal. “Los chicos están acostumbrados a tener una rutina, hacer lo mismo. Si ellos salen de esa rutina, no es bueno para ellos.

Los jugadores dicen que están bien con ellos. ¿Por qué cambiar lo que está funcionando?

“Realmente tenemos que preparar mucho”, dijo el linebacker Matthew Morales. “Y siempre hay mejoras que hacer. Realmente queremos vencer a Verdugo. Así que tenemos que estar listos para luchar. No hay días de descanso”.

El quarterback Kam Lord, un estudiante de último año que ha jugado en Varsity durante tres años, sospechó que 2018 podría ser un buen año para el football de Monroe. Y no quiere que los malos hábitos o la pérdida de concentración sean razones para detener el ímpetu en ciernes.

“Siempre sentí que este equipo podía hacer muchas cosas buenas y muchas cosas grandes. Lo que estamos experimentando ahora no es realmente sorprendente”, dijo Lord.

“Tengo compañeros de equipo con los que he estado jugando durante dos o tres años. Todo el mundo se ha unido, y tenemos la ‘hermandad de todo’. Pero tenemos que seguir montando esta ola, seguir mejorando a medida que avanza la temporada”.

Junto con los Vikings en la cima de la Liga East Valley con marca de 1-0 está Grant, que derrotó a Arleta, y Verdugo Hills, que sorprendió a Chávez. Ni Arleta, Grant, ni Verdugo Hills todavía tienen récords ganadores en general. Aún así, esos equipos, así como Chávez, tendrán una opinión en quien eventualmente es campeón de la liga.

Aún así, estos proyectos son la competencia más abierta en la Liga East Valley desde 2013, cuando hubo un empate de tres equipos por segundo lugar detrás de Arleta. Y ahora los Vikings son una entrada muy interesante. Ninguno de los cuatro triunfos de Monroe fueron dominantes, al menos en el marcador; los siete puntos arriba de North Hollywood fueron el mayor margen de victoria.

“Tenemos que mantenernos disciplinados, jugar un juego a la vez, y no pasar por alto a nadie. Eso es importante”, dijo Lord.

Morales está de acuerdo. “Personalmente no tomo ningún equipo a la ligera. Siempre trato de hacer lo mejor que puedo y decirle a mis compañeros de equipo que no se encojan con ninguna ‘arrogancia’”.

Los Vikings deben todavía enfrentarse a Arleta y Grant después del encuentro contra Verdugo, y (después de jugar contra Poly) terminarán los partido de Liga contra Chávez el 26 de Octubre.

Sólo los fanáticos de Monroe pueden mirar hacia adelante a lo que podría ser. El equipo de Monroe no quiere terminar contemplando lo que podría haber sido.

Sólo ven el equipo delante de ellos esa semana. Y siguen en la rutina.

Senegal dejará que la temporada se desarrolle. Pero él entiende que él y el equipo deben sentirse optimistas sobre el futuro de 2018.

“No se rinden ni entran en pánico. No se preocupan si están en desventaja”, dijo el entrenador de los Vikings.

Lord es el epítome de ese tipo de calma.

“Uno de los aspectos positivos es que estamos sobresaliendo en partidos cercanos, y seguimos luchando”, dijo. “Lo importante es que estamos ganando y haciendo las cosas bien este año”.