(izquierda) Un bombero camina fuera de un edificio de apartamentos destruido después de un atentado con bomba en una zona residencial de Kiev, Ucrania, el martes 15 de marzo de 2022. La ofensiva de Rusia en Ucrania se ha acercado al centro de Kiev con una serie de ataques en un barrio residencial mientras los líderes de tres países miembros de la Unión Europea planearon una visita a la asediada capital de Ucrania. (Foto AP/Vadim Ghirda) (derecha) Estudiante atleta Yuliia Zhytelna.

La estudiante de segundo año y estudiante atleta de la Universidad Estatal de Cal Northridge (CSUN), Yuliia Zhytelna, solo puede ver, orar y esperar por la seguridad de su Ucrania natal, su gente y un regreso a la normalidad que recuerda.

Las noticias de ese país europeo han sido brutales desde que fue invadido por Rusia el 24 de febrero con todo el mundo mirando. Casi 700 muertes de civiles, 48 de ellas niños, habían sido confirmadas hasta el 15 de marzo por las Naciones Unidas y otras fuentes independientes. El ayuntamiento de Mariupol estimó que 2,187 residentes han muerto desde el inicio de la invasión.

Funcionarios del gobierno en Ucrania dicen que 1,300 soldados ucranianos han muerto en los combates. Funcionarios estadounidenses han estimado que entre 5,000 y 6,000 soldados rusos murieron en las primeras dos semanas de combates. Esas cifras podrían ser mucho más altas porque no se puede realizar una contabilidad completa de las víctimas hasta que finalicen los ataques.

Los rusos esta semana bombardearon continuamente Kiev, la capital y donde nació Zhytelna, Mariupol y otras ciudades Ucranianas con artillería pesada. Nada se salva de los ataques aéreos o los bombardeos; no escuelas, hospitales o iglesias.

“Estoy bien, pero …” Zhytelna dijo, su voz se desvanece mientras lucha por encontrar las palabras correctas para expresarse.

“Ha sido difícil concentrarse en la escuela y el tenis las primeras dos semanas [del semestre de primavera]. Me he calmado un poco ahora. Pero al principio fue muy difícil. Estaba revisando las noticias todo el tiempo, cada cinco minutos. Estoy leyendo todo y hablando con mis padres. Con mi mente, estaba con mi familia en un refugio antiaéreo … fue una locura.

“Cada vez que veía el mensaje ‘peligro aéreo en Kiev, ve a tu refugio antiaéreo’, mi corazón se detenía por un segundo. Estoy tratando de volver a mi yo habitual, pero es muy difícil”.

Dijo que su familia, los padres Volodymyr y Natalia Zhytelna, que tienen otros cuatro hijos además de Yuliia, fueron evacuados recientemente a Polonia.

“Están a salvo; Estoy aliviada”, dijo Zhytelna, y agregó que su ciudad, Kiev, estaba “dañada”.

Ella permanece en contacto constante con ellos y sus amigos en Ucrania a través de las redes sociales. 

“Todos los días algo está sucediendo”, dijo Zhytelna. “La mayoría de mis amigos en Ucrania tienen Instagram. La capital tiene una buena seguridad [WiFi]. En Kiev, todo el mundo tiene una conexión. Mis amigos dicen: ‘da miedo, pero somos buenos’.

“Estaba hablando con otro amigo de Nova Kahovka que, desafortunadamente, está ocupada por los rusos. Tenía una conexión, pero daba miedo. Ella dijo que había un bombardeo [de bombas] todos los días, y que tenían que estar en el refugio antiaéreo todos los días … Creo que están bien”.

Talento “Legítimo”

Zhytelna, quien cumple 19 años este verano, llegó a los Estados Unidos hace casi dos años para asistir a CSUN con una beca de tenis. Tiene una doble especialización, periodismo de transmisión y planificación urbana, y habla varios idiomas, incluidos inglés, ruso y su ucraniano nativo.

Después de “vestir la camiseta roja” en su primer año, se ha convertido en una jugadora competitiva de singles y dobles para los Lady Matadors, que actualmente tienen un récord general de 5-3 partidos de cara a sus concursos de fin de semana contra Cal State Fullerton el 18 de marzo y UC Irvine el 20 de marzo. 

El entrenador de CSUN, Gary Victor, dijo que ve un “potencial superior” en el juego de Zhytelna, que también fue alimentado por la ex profesional y compañera ucraniana Natalia Medvedeva.

“Es muy talentosa, atlética y fuerte”, dijo Víctor sobre Zhytelna, quien tiene marca de 1-1 en individuales y 1-1 en dobles. “Una jugadora legítima de D-I, seguro”.

Pero el entrenador dijo que también es evidente que la agitación en su tierra natal está afectando a Zhytelna.

“Es difícil que no lo haga”, dijo. “Ella siente la presión todos los días de no saber qué está pasando con su familia, de ser desplazada. Pero ella está haciendo todas las cosas que puede hacer.

“Es una chica fuerte. Realmente está haciendo todo lo posible para mantenerse enfocada como estudiante-atleta tanto como pueda y controlar lo que puede controlar. Pero es una carga increíble para poner en una persona joven, o en cualquier persona; tener que lidiar con este tipo de estrés a diario, es realmente inimaginable”.

Zhytelna dijo que sus compañeros de equipo, que provienen de España, Polonia, México y Rusia, así como de Estados Unidos, han sido muy solidarios en este momento difícil. Magdalena Hedrzak, una estudiante de segundo año de Polonia, hizo que su familia ayudara a organizar el alojamiento de la familia de Zhytelna después de su evacuación. Y Ekaterina Repina, una rusa que es la compañera de dobles de Zhytelna, es su mejor amiga en el equipo.

“Han sido increíbles para mi salud mental. Puedo decirles todo”, dijo Zhytelna. “Al mismo tiempo, me gustaría poder tener otra persona de Ucrania que se sienta igual [para hablar además] de mis amigos en Internet. Pero mis compañeros de equipo han hecho un gran trabajo de apoyo y comprensión”.

Educar a los Compañeros de Clase de CSUN Sobre el Conflicto

Desde que comenzó la invasión actual, Zhytelna ha estado explicando la situación actual a los compañeros de clase que preguntan y a otros.

Esta no es la primera vez que los dos países han luchado, dijo. Ucrania fue en un momento parte del imperio ruso antes de declarar su independencia en 1991. Y habló de vivir un conflicto de ocho años entre los dos países cuando ella estaba creciendo.

“Estos conflictos estaban en el este y el sur, y se sentía ‘normal’ para mí”, dijo Zhytelna. “Cuando vine aquí a los 17 años, hablaba con mis amigos aquí y no sabían dónde estaba Ucrania, qué estaba sucediendo y por qué, y por qué no somos rusos. Sentí que tenía que explicar: Ucrania era parte de Rusia, pero nunca hemos sido rusos”.

Dijo que la universidad ha estado considerando crear un “lugar tranquilo” para que los estudiantes ucranianos angustiados se congreguen, y también para proporcionar los servicios de salud mental necesarios.

“Tengo esperanzas”, dijo.

Más que nada, Zhytelna quiere reunirse con su familia y amigos en su tierra natal, y tener una patria a la que volver a lo que ella reconoce.

“Creo que el mundo entero entiende que los ucranianos han sido valientes … cómo luchamos por nuestro hogar”, dijo Zhytelna. “Todos deseamos volver a casa y ayudar a nuestro país. Realmente quiero ayudar a nuestra gente y a nuestro país a ser aún mejores.

“Creo que todos los ucranianos quieren volver a casa. Antes, venía aquí en busca de mejores oportunidades. Pero ahora siento que tengo que volver a casa y ayudar”.