(M. Terry/El Sol) El trío de Poly High (de izquierda a derecha) Marques Graham, Romeo Mendoza e Isaiah Gipson esperan dirigir a los Parrots en una carrera profunda de playoffs en el baloncesto masculino de la Ciudad.

Los Poly High Parrots estaban en su zona de defensa, driblando los últimos segundos de una victoria por 66-53 en baloncesto masculino sobre los Chavez Learning Academies lunes 7 de febrero, y cuando sonó el timbre final, los jugadores simplemente regresaron a su banco con expresiones faciales que hablaban más de alivio que de júbilo.

Había sido un juego rudimentario y, a veces, con astillas contra un oponente dispuesto, pero con poco personal cuyo nivel de talento no era igual al que los Parrots, a pesar de perder dos titulares clave, podían poner colectivamente en la cancha. Y las emociones todavía estaban un poco altas después, ya que se evitó un posible choque durante el apretón de manos posterior al juego.

“Hay algunos juegos en los que solo tienes que pasar”, señaló Alex Pladevega, el entrenador en jefe de Poly, un poco cansado, después con una leve sonrisa.

Y el resto de esta semana no sería más fácil para Poly, con juegos fuera de casa contra la competencia fuera de la liga de primer nivel de las escuelas preparatorias Birmingham Charter y Taft Charter, juegos que se agregaron al calendario de Poly para compensar los juegos perdidos por la pandemia antes de que los Parrots finalicen su temporada regular el viernes 11 de febrero con un partido en casa contra Arleta.

Pero se espera que Poly termine como co-campeón de la East Valley League con Grant High. Ambos equipos hasta ahora solo tienen una derrota en la liga, y fue uno contra el otro. (Curiosamente, ambos equipos ganaron en la cancha local del otro equipo). No se espera que ninguno de los dos pierda otros juegos de East Valley: los Parrots contra Arleta mientras que los Lancers intercalarán sus últimos juegos de liga esta semana contra Monroe y North Hollywood en un juego fuera de la liga contra Birmingham.

La temporada que todos esperan, los playoffs, comienza la próxima semana. Y Poly no jugará solo para “superar” los juegos. Quieren ganar un campeonato de City.

Es un objetivo que los Parrots creen firmemente que está a su alcance.

“Este grupo es más atlético que en mis años anteriores”, dijo Pladevega, quien ha trabajado con los programas de baloncesto de la escuela desde 2012 y se convirtió en el entrenador en jefe de los jóvenes en 2018.

“Antes teníamos una [mantra] de ‘pasar primero’, ‘amarnos como una hermandad’, y teníamos más tiradores. Cualquiera podía lanzar la pelota, incluidos los triples; pero este equipo es más atlético. Hay juegos en los que solo podemos hacer unos pocos triples donde en otros años haríamos 8-9 de ellos. Este equipo se basa más en la defensa y solo llega a la canasta para tantas bandejas como podamos “.

Los Parrots saben que son buenos. Tienen tres fuertes talentos Alpha en los capitanes del equipo Isaiah Gipson y Romeo Mendoza, ambos de último año, y el compañero capitán Marques Graham, de tercer año. Pladevega ha rodeado al trío de un núcleo fuerte de jugadores de rol dispuestos a hacer cualquier tarea necesaria para obtener una victoria.

Cuando se anuncien los emparejamientos de City el sábado 12 de febrero, Poly espera ubicarse en el grupo de la División I donde ha jugado las últimas dos temporadas. El nivel de competencia puede estar un poco por debajo del grupo de la División Open, que ubica a los ocho mejores equipos de la sección, pero eso no significa que no será resistente y exigente.

Poly tiene dos campeonatos en su historia. Los Parrots ganaron el título de City de 1961 sobre Los Ángeles Manuel Arts High, liderados por el mejor jugador de su historia: la escolta Gail Goodrich, quien alcanzó más gloria en UCLA y NBA, incluido el legendario equipo de los Lakers de 1971-72 que ganó un récord de 33 juegos consecutivos y el primer campeonato del equipo en Los Ángeles. Poly también ganó el título del City Invitational en 1999 sobre Los Angeles Jefferson High.

Los Parrots de hoy sienten que es hora de colgar otra pancarta en el gimnasio.

“Tenemos la capacidad (para hacer una carrera de playoffs)”, dijo Mendoza, el máximo anotador de los Parrots, quien anotó 29 puntos, 10 rebotes y cinco asistencias en la victoria del lunes sobre Chávez.

“Somos un grupo muy atlético, uno de los grupos más atléticos que ha tenido la escuela en los últimos años. Pero [al equipo le ha costado a veces jugar juntos]. Podemos ser un poco inconsistentes a veces, pero cuando necesitamos hacerlo y lo hacemos, podemos ser uno de los mejores equipos”.

Mendoza se transfirió a Poly desde Alemany High hace dos años y dijo que el ambiente de equipo aquí le ha permitido florecer como jugador.

“Mi primer año aquí fue el año COVID (2021). Pero realmente sentía que este equipo era más [un equipo] que en la otra escuela en la que estaba”, dijo Graham. “Todo el mundo estaba cerca y conectado a través del baloncesto. Realmente me abrazaron y me hicieron sentir que pertenecía a pesar de que era un chico nuevo. Me permiten florecer aquí, y ha sido realmente bueno para mí”.

Graham, el segundo máximo goleador del equipo, no jugó el lunes. Y ha luchado contra las heridas antes; su segunda temporada se perdió debido a una fractura en la pierna izquierda. Realmente no cuenta el año pasado porque Poly solo jugó 11 partidos debido a la pandemia.

“Este año es mi primera temporada completa real, y ha sido buena. Tenemos un buen equipo”, dijo Graham. “Como dice Romeo, necesitamos jugar con más intensidad a veces. Nuestro problema es que a veces podemos minimizar a la competencia”.

Gipson, el tercer máximo anotador del equipo, tuvo un susto en el juego de Chávez cuando se torció una rodilla y no jugó la mayor parte de la segunda mitad. Él es un poco cauteloso de que el equipo sufra más lesiones con los playoffs acercándose. No ha sido fácil mantener la cohesión y la continuidad del equipo en la cancha debido a las lesiones y los protocolos de COVID-19.

Pero a Gipson, quien era un estudiante de primer año en el equipo Poly 2018-19 que fue al juego de campeonato de la División III de la Ciudad (perdiendo ante Los Ángeles Roybal), le gusta lo que ve con esta colección de jugadores.

“Ambos equipos son grandes equipos competitivos”, dijo Gipson, comparando el equipo 2018-19 y el equipo Poly actual. “Siento que este año, este grupo es más atlético; ese otro equipo había jugado juntos por más tiempo y tenía una ‘conexión’ en la cancha. Todavía no lo tenemos, pero lo conseguiremos. Porque, honestamente, el atletismo puede llevarte lejos, pero a veces todavía tienes que hacer lo fundamental”.

Según el grupo en el que se encuentren los Parrots: los juegos de primera ronda en las Divisiones II, III, IV y V comienzan el 15 de febrero, los concursos de la División I comienzan el 16 de febrero y el juego de la División Open comienza el 18 de febrero: los Parrots son listos para despegar y ver dónde aterrizan.

“Diría que es emocionante”, dijo Gipson sobre la próxima postemporada. “La experiencia que tienes, la que pasas con las personas que te rodean, es realmente emocionante.

“¿Pero ganarlo? Se trata de mucho trabajo en equipo y jugar juntos. Y, también, estar saludable, eso es lo principal”.